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Análisis de líquido pleural
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Este artículo fue modificado por última vez el 10.12.2017.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Para poder diagnosticar la causa de una inflamación de la pleura y /o de una acumulación de líquido en el espacio pleural (efusión pleural).

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando el médico sospecha que un individuo con dolor torácico, tos y/o dificultad para respirar padece un trastorno asociado a pleuritis o a efusión pleural.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de líquido pleural obtenido mediante una técnica conocida como toracocentesis.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Los rangos de referencia de las pruebas que se le han realizado los encontrará seguramente en su informe de laboratorio. Normalmente se encuentran a la derecha de los resultados.

Si no dispone del informe de laboratorio y desea obtener un rango de referencia, consulte a su médico o al laboratorio que realizó los análisis. Los resultados de las pruebas de laboratorio no tienen sentido por sí mismos. Toman significado cuando se comparan con los rangos de referencia. Los rangos de referencia son los valores esperados para una persona sana. A veces se les llama también valores "normales". Al comparar el resultado de una prueba con los valores de referencia, se puede ver si el resultado se encuentra fuera del rango de valores esperados. Los valores que están fuera de los rangos esperados pueden proporcionar pistas para ayudar a identificar posibles enfermedades o trastornos. Si bien la precisión de las pruebas de laboratorio ha evolucionado significativamente en las últimas décadas, puede existir cierta variabilidad entre laboratorios debido a las diferencias en los reactivos químicos empleados, las técnicas de medida y los analizadores o instrumentos que se utilizan. Esta es la razón por la que se proporcionan tan pocos rangos de referencia en esta página web. Es importante saber que, para evaluar si los resultados están "dentro de los límites normales", se debe aplicar el rango de referencia proporcionado por el laboratorio que realizó el análisis. Si desea obtener más información, refiérase al artículo Intervalos de referencia y su significado.

¿Qué es lo que se analiza?

El líquido pleural se encuentra en la cavidad pleural y sirve como lubricante del movimiento de los pulmones durante la inhalación y la exhalación. Se forma a partir  de un filtrado plasmático desde los capilares sanguíneos de los pulmones y se encuentra en pequeñas cantidades entre las dos capas de la pleura, membranas que recubren el interior de la cavidad torácica y el exterior de cada uno de los pulmones.

Existe una gran variedad de trastornos y enfermedades que pueden producir inflamación de la pleura (pleuritis) y/o una acumulación excesiva de líquido pleural (efusión pleural). El análisis del líquido pleural consiste en realizar una serie de pruebas que permiten establecer la causa del incremento de dicho líquido.

Las dos principales razones por las que se acumula demasiado líquido en el espacio pleural son:

  • Alteración del equilibrio entre la presión de los vasos sanguíneos -favorece la salida de fluido de los vasos- y  la cantidad de proteínas de la sangre - favorece la retención de líquido en los vasos sanguíneos. El líquido así acumulado se conoce como trasudado. En estos casos, la acumulación de líquido afecta a ambos pulmones y suele ser consecuencia de una insuficiencia cardíaca congestiva o de una cirrosis.
  • Daño o inflamación de la pleura – en este caso, el fluido que se acumula se conoce como exudado. Suele afectar a un pulmón y puede ser consecuencia de procesos infecciosos (neumonía, tuberculosis), procesos malignos (cáncer de pulmón, cáncer metastático, linfoma, mesotelioma), sarcoidosis o enfermedades autoinmunes.

Es importante distinguir entre estos dos tipos de fluidos puesto que ayuda a establecer el diagnóstico de un trastorno o enfermedad especifica. Normalmente, para distinguir entre trasudado y exudado, se utiliza un conjunto de pruebas iniciales (recuento celular, niveles de albúmina, de proteínas, de lactato deshidrogenasa y apariencia del líquido). Una vez conocidas las características del líquido que se acumula, pueden realizarse pruebas adicionales para determinar con mayor precisión la causa de la pleuritis y/o de la efusión pleural.

¿Cómo se obtiene la muestra para el análisis?
Extracción de una muestra de líquido pleural mediante una jeringa, por un procedimiento conocido como toracocentesis.

¿Se requiere alguna preparación previa para asegurar la calidad de la muestra?
Para esta prueba no se requiere ninguna preparación especial.

NOTA: En el apartado, El laboratorio por dentro, encontrará información sobre la recogida y procesamiento de las muestras de sangre y los cultivos de esputo.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se utiliza?

    El análisis de líquido pleural es útil para evaluar la causa de la inflamación de la pleura (pleuritis) y/o de la acumulación de líquido en el espacio pleural  (efusión pleural). Existen dos causas principales por las que se acumula líquido pleural y se suele utilizar un conjunto de pruebas iniciales (niveles de albúminaproteínas o lactato deshidrogenasa en líquido pleural, recuento celular y apariencia del líquido obtenido) para diferenciar entre los dos tipos de fluidos que se pueden producir.

    • Un desequilibrio entre las presiones de los vasos sanguíneos (se favorece la salida de fluido de los vasos) y la cantidad de proteínas en la sangre (se favorece la retención de líquido en los vasos) puede provocar la acumulación de líquido con características de trasudado. La insuficiencia cardíaca congestiva y la cirrosis constituyen las principales causas de trasudados. Si el líquido acaba siendo un trasudado no suelen requerirse pruebas adicionales.
    • Un daño, lesión o inflamación de la pleura ocasiona la formación de un fluido con características de exudado, y en tales casos suelen solicitarse pruebas adicionales. Los exudados se asocian a diversos procesos y enfermedades, como por ejemplo:
      • Procesos infecciosos - ocasionados por virusbacterias u hongos. Las infecciones pueden originarse en la pleura o pueden proceder de otros sitios del organismo. Por ejemplo, se puede desarrollar una pleuritis o se puede acumular líquido en el espacio pleural después de una neumonía.
      • Sangrado – trastornos hemorrágicos, embolismos pulmonares o traumatismos pueden ser la causa de la acumulación de sangre en el espacio pleural.
      • Procesos inflamatorios -  enfermedades pulmonares como sarcoidosis, inflamaciones pulmonares crónicas debidas por ejemplo a exposiciones prolongadas al asbesto (asbestosis), o enfermedades autoinmunes como artritis reumatoide o lupus eritematoso sistémico.
      • Procesos cancerosos – linfomas, leucemias, cáncer de pulmón o cánceres metastáticos.
      • Otros trastornos – enfermedades idiopáticas (se desconoce su causa), by-pass cardíaco, trasplante de pulmón o de corazón, pancreatitis o abscesos intraabdominales.

    En caso de tratarse de un exudado se pueden solicitar las siguientes pruebas adicionales:

    • Glucosalactato deshidrogenasa, amilasatriglicéridos y/o marcadores tumorales en líquido pleural
    • Examen microscópico - en un líquido pleural normal pueden existir algunos leucocitos, pero no hematíes ni microorganismos. Se puede examinar directamente el líquido pleural o examinarlo una vez se ha centrifugado con una centrífuga especial (citocentrífuga) con la finalidad de concentrar las células. La muestra se coloca en un portaobjetos, se tiñe y se evalúan los distintos tipos de células presentes.
    • Tinción de Gram - observación directa de bacterias u hongos al microscopio; normalmente no debería de existir ningún microorganismo.
    • Cultivo bacteriológico y antibiograma - para detectar microorganismos y para orientar el tratamiento antimicrobiano
    • Existen algunas pruebas que se solicitan de manera menos frecuente, por ejemplo para detectar infecciones por virus, micobacterias (cultivo de micobacterias) y parásitos.
  • ¿Cuándo se solicita?

    El análisis de líquido pleural se solicita ante la sospecha de un trastorno asociado a pleuritis y/o a efusión pleural. Puede solicitarse cuando una persona presenta algunos de los siguientes signos y síntomas:

    • Dolor torácico, que se agrava al respirar profundamente
    • Tos
    • Dificultad para respirar
    • Fiebre, escalofríos
    • Fatiga
  • ¿Qué significa el resultado?

    Los resultados de las pruebas pueden ayudar a distinguir entre los dos tipos de líquido pleural y ayudar a diagnosticar la causa de la acumulación de fluido. El conjunto de pruebas iniciales que se realizan en líquido pleural ayuda a determinar si se trata de un trasudado o de un exudado.

    Trasudado
    La causa más frecuente de un trasudado es la insuficiencia cardíaca congestiva o la cirrosis hepática. Los resultados en líquido pleural suelen ser los siguientes:

    • Características físicas - el líquido tiene una apariencia clara
    • Niveles de albúmina, proteínas o lactato deshidrogenasa -  bajos
    • Recuento celular - pocas células presentes

    Exudado
    Los exudados pueden tener múltiples causas. Los resultados de las pruebas inicialmente realizadas muestran:

    • Características físicas - el líquido tiene una apariencia turbia
    • Niveles de albúmina, proteínas o lactato deshidrogenasa - elevados
    • Recuento celular - aumentado

    La interpretación de los resultados de las pruebas adicionales y las principales causas asociadas incluyen:

    Características físicas - un líquido pleural normal suele ser claro y de color pajizo. La presencia de resultados anómalos puede proporcionar pistas acerca del trastorno subyacente:

    • Líquido pleural de apariencia lechosa apunta a implicación del sistema linfático
    • Líquido pleural rojizo indica presencia de sangre
    • Líquido pleural turbio o espeso puede indicar la presencia de microorganismos y/o leucocitos

    Pruebas bioquímicas - además de la determinación de proteínas y de albúmina, se suele determinar:

    • Glucosa – suele ser similar a la de la sangre; puede disminuir en procesos infecciosos y en la artritis reumatoide
    • Lactato deshidrogenasa– los niveles pueden aumentar en las pleuritis de causa infecciosa, ya sean bacterianas o tuberculosas
    • Amilasa – puede aumentar en pancreatitis, en rupturas esofágicas o en procesos malignos (cáncer)
    • Triglicéridos – pueden aumentar si existe afectación del sistema linfático
    • Marcadores tumorales – elevados en algunos cánceres

    Examen microscópico - un líquido pleural normal puede tener pocos leucocitos, pero no hematíes ni microorganismos. Los resultados de la evaluación de las diferentes células presentes pueden indicar:

    • Recuento de células totales -  cantidad de leucocitos y hematíes en la muestra. Puede existir un aumento de leucocitos en procesos infecciosos y en otras causas de pleuritis. Los aumentos de hematíes sugieren la existencia de traumatismos, de cáncer o de infarto pulmonar.
    • Recuento diferencial de leucocitos - determinación del porcentaje de los distintos tipos de leucocitos. En procesos infecciosos se puede observar un aumento de neutrófilos. En algunos cánceres y en la tuberculosis pueden aumentar los linfocitos.
    • Citología – se evalúa al microscopio una muestra citocentrifugada y teñida con una tinción especial con la finalidad de detectar células anómalas. Se realiza cuando existe la sospecha de mesotelioma o de cáncer metastático. La presencia de células anómalas, como células tumorales o células sanguíneas inmaduras, puede indicar el tipo de cáncer que puede afectar al individuo.

    Pruebas para detectar enfermedades infecciosas - se pueden realizar pruebas rutinarias para detectar microorganismos cuando se sospecha una infección.

    • Tinción de Gram - observación directa de bacterias u hongos al microscopio. No deberían de existir microorganismos en el líquido pleural
    • Cultivo bacteriano y antibiograma - en caso de que se aíslen microorganismos, el antibiograma aportará información útil para seleccionar el tratamiento antimicrobiano más adecuado. El hecho de no identificar microorganismos no excluye la presencia de infección; es posible que la cantidad sea demasiado baja como para poderlos detectar o que no crezcan en el medio de cultivo debido a un tratamiento antibiótico previo.

    Existen algunas pruebas que se solicitan de manera menos frecuente, como algunas pruebas específicas para virus, parásitos y micobacterias que permiten detectar respectivamente infecciones víricas, parasitarias y tuberculosis.

  • ¿Hay algo más que debería saber?

    Puede solicitarse la determinación de glucosa, proteínas o albúmina en sangre para comparar los resultados con los obtenidos en el líquido pleural.

  • ¿Qué es una toracocentesis y cómo se realiza?

    La toracocentesis consiste en sacar líquido pleural mediante una jeringa. El individuo permanece sentado y se le ayuda a que mantenga los brazos alzados. Se aplica anestesia local y posteriormente el médico inserta la aguja en la cavidad pleural para aspirar una muestra de líquido.

  • ¿Existe alguna otra razón para realizar una toracocentesis?

    Sí. Algunas veces se realiza para drenar el exceso de líquido pleural, para liberar de tensión a los pulmones. Puede dejarse un catéter de drenaje durante un período de tiempo determinado para eliminar el líquido que vaya acumulándose.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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