También conocido como
Influenza; H1N1; PCR del virus de la gripe
Nombre sistemático
Prueba rápida de detección del antígeno de la gripe; Detección de antígenos de la gripe de tipo A y de tipo B; Cultivo de los virus de la gripe de tipo A y de tipo B; Virus de la gripe de tipo A H1N1; PCR del virus de la gripe
Este artículo fue revisado por última vez el
Este artículo fue modificado por última vez el 02.12.2017.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Para determinar si se tiene la gripe; como ayuda en la toma de decisiones terapéuticas;  para determinar si la gripe se ha extendido a una comunidad o no.

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando durante la temporada de gripe el médico quiere saber si los síntomas que presenta un individuo se deben a la gripe estacional de tipo A, o a la de tipo B o a otras causas;  durante las primeras 48 horas desde el inicio de los síntomas, para establecer las opciones terapéuticas.

¿Qué muestra se requiere?

Depende del método que se esté usando. Normalmente se realiza un frotis nasofaríngeo (recogido con torunda o escobillón) o un aspirado nasal; en determinadas circunstancias, un frotis faríngeo.

 

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

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Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

¿Qué es lo que se analiza?

La gripe (influenza) es una infección vírica respiratoria típicamente estacional, que normalmente empieza a finales de otoño y acaba a principios de primavera. La prueba del virus de la gripe detecta la presencia del virus en una muestra de secreciones respiratorias.

La gripe es una enfermedad respiratoria bastante común. La proporción de población afectada durante las epidemias anuales oscila entre el 5 y 15% en poblaciones grandes, y es superior al 50% en grupos de población cerrados como internados escolares o asilos. Las personas afectadas presentan dolor de cabeza, fiebre, escalofríos, dolor muscular, cansancio, congestión nasal, dolor de garganta y tos. Los síntomas de la gripe suelen ser más graves y duraderos que los producidos por un resfriado común.

Hay dos tipos de virus influenza, el A y B, causantes de pandemias de gripe anuales y de la mayor parte de brotes epidémicos. El virus de la gripe de tipo C puede ocasionar sintomatología respiratoria aunque no se cree que pueda originar epidemias. Existen numerosos subtipos del virus de la gripe de tipo A, a los que se les designa con las letras H y N. Los tipos A más comunes en humanos son los subtipos H1N1 y H3N2.

Es bastante habitual que el médico diagnostique y trate la gripe sin recurrir a pruebas de laboratorio, especialmente durante la temporada de gripe y/o si se sabe con antelación que la gripe ya se ha extendido al área geográfica en cuestión. Sin embargo, la prueba del virus de la gripe permite descartar otras posibles enfermedades y reducir la prescipción de antibióticos innecesarios, sustituyéndolos por medicamentos antivíricos desde las fases iniciales de la gripe que es cuando resultan más efectivos.

Cuando existe un brote de una enfermedad respiratoria en un entorno confinado como un hospital, asilo o residencias de ancianos, o una escuela, las pruebas diagnósticas son de utilidad para determinar la causa del brote. Las pruebas del virus de la gripe permiten identificar a los autoridades sanitarias los brotes de gripe en la comunidad. Como el virus de la gripe varía año a año, las pruebas del virus de la gripe permiten monitorizar los subtipos y cepas del virus circulantes en el año en cuestión; además, son útiles para desarrollar vacunas específicas y para monitorizar posibles resistencias a los fármacos antiretrovíricos.

Existen distintos tipos de pruebas del virus de la gripe y con distintas finalidades. Por ejemplo, las pruebas diagnósticas rápidas están ampliamente disponibles y son útiles para establecer tratamientos individualizados. No obstante, siguen siendo poco sensibles y pueden conducir a resultados falsamente negativos.

Algunas de las pruebas diagnósticas rápidas pueden distinguir entre dos de los subtipos del virus de la gripe pero no pueden identificar exactamente qué tipo es el que afecta a una persona en concreto. Por este motivo, las pruebas moleculares (reacción en cadena de la polimerasa) y los cultivos virales son muy importantes para identificar las cepas víricas causantes de la infeción; esta información es de extrema utilidad de cara al desarrollo de las vacunas para el siguiente año y para identificar otros tipos de virus de la gripe A que podrían suponer una amenaza de pandemia.

¿Cómo se obtiene la muestra para el análisis?
La recogida de la muestra es una parte crítica del análisis; las distintas pruebas del virus de la gripe requieren unas técnicas diferentes de recogida de la muestra. La mejor muestra suele ser un aspirado nasal, pero la más frecuentemente usada es el frotis nasofaríngeo.

En adultos es relativamente fácil realizar un frotis nasofaríngeo mientras que en niños se puede optar por un lavado o aspirado nasal. Ocasionalmente se puede realizar un frotis de la zona de la garganta, a pesar de que contiene menos virus de los que contiene el frotis o el aspirado nasofaríngeo y de que al tener menor sensibilidad, puede no ser el más apropiado para las pruebas rápidas.

En el caso del aspirado, la persona que recoge la muestra introducirá un poco de suero salino en la nariz con una jeringa, para luego recoger mediante ligera succión el fluido resultante (suero salino y moco) Para mantener los microorganismos en la muestra, ésta debe transportarse en un contenedor especial etiquetado como "medio de transporte de virus" y llevarlo al laboratorio.

El frotis nasofaríngeo se obtiene tirando la cabeza hacia atrás e introduciendo suavemente una escobilla en uno de los orificios nasales hasta encontrar cierta resistencia (3 o 4 centímetros); se gira la escobilla unas cuantas veces y se retira. No es doloroso, aunque puede producir sensación de cosquilleo y lagrimeo.

¿Se requiere alguna preparación previa para asegurar la calidad de la muestra?
Para esta prueba no se requiere ninguna preparación especial.

NOTA: En el apartado, El laboratorio por dentro, encontrará información sobre la recogida y procesamiento de las muestras de sangre y los cultivos de esputo.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se solicita?

    Las pruebas del virus de la gripe se emplean para diagnosticar una infección por este virus y a veces para documentar la presencia de un brote en una comunidad. También sirven para identificar el tipo y/o cepa del virus que está ocasionando la infección.

    Son dos los tipos de virus de la gripe, A y B, que causan las pandemias de gripe anuales y la mayor parte de los brotes epidémicos. Existen numerosos subtipos del virus de la gripe A, categorizados con las letras H y N. Por ejemplo, en humanos, dos de las cepas más frecuentes son H1N1 y H3N2.

    Durante la temporada de gripe y si se sabe que el virus ha afectado a una comunidad, los casos de gripe se suelen diagnosticar sin que sea necesario realizar prueba alguna. Esto es especialmente cierto si se tiene síntomas parecidos a los de otras personas con gripe. Si se han superado las primeras 48 horas -durante las cuales el tratamiento antivírico resulta eficaz- y no existe sintomatología de complicaciones secundaris o de enfermedad grave, simplemente se deberá descansar en casa, beber líquidos y usar medicamentos que no requieren receta médica para aliviar los síntomas.

    No obstante, la infección por el virus de la gripe puede ser mortal, y si se ha extendido en una comunidad y si se diagnostica pronto, el médico puede minimizar su propagación y administrar tratamiento para disminuir la gravedad de los casos detectados. En estos casos es cuando más indicadas están las pruebas del virus de la gripe. Los Centers for Disease Control and Prevention (CDC) recomiendan la realización de las pruebas en las siguientes situaciones:

    • Personas hospitalizadas o con enfermedades que confieran mayor riesgo, y sospechosas de tener la gripe
    • En los casos en los que el diagnóstico de la gripe permite tomar decisiones para controlar la propagación del virus a otras personas
    • Casos con síntomas muy graves, en los que se sospecha que la causa de muerte es debida a la gripe

    Las pruebas también se realizan para monitorizar el tipo (cepa) circulante del virus de la gripe, para identificar nuevas cepas del virus y prevenir así posibles pandemias, para monitorizar resistencias a antivíricos y para preparar las vacunas para el año siguiente.

    Existen distintos tipos de pruebas del virus de la gripe con finalidades diagnósticas. El método seleccionado a menudo depende de las circunstancias y del motivo por el que se realiza.

    • Pruebas rápidas del virus de la gripe (RIDT) - de las más empleadas para diagnosticar la infección y útiles para detectar el virus en las secreciones nasales. En función de la metodología pueden realizarse en 15 minutos en la consulta médica o enviarse a un laboratorio que proporcionará los resultados durante las siguientes 24 horas. Permiten diferenciar entre infección por virus de la gripe y otras infecciones víricas y bacterianas, todas ellas con síntomas similares, que en algunos casos pueden ser graves y deben tratarse de manera diferente.

    Las pruebas rápidas son especialmente útiles durante las primeras 48 horas desde el inicio de los síntomas y son de ayuda para saber si se trata de una gripe y para determinar la necesidad de tratamiento antivírico o no.

    Las pruebas rápidas del virus de la gripe tienen diferente capacidad de detección del virus. Algunas solo pueden detectar el virus del tipo A; otras pueden detectar ambos tipos pero sin poder distinguir entre uno y otro; finalmente otras pueden detectar y distinguir ambos tipos de virus. Sin embargo, ninguna de ellas es capaz de distinguir entre las distintas cepas del virus de la gripe A, como H1N1.

    El principal inconveniente de las pruebas rápidas de detección de antígenos de la gripe es la elevada tasa de resultados falsamente negativos. Las pruebas rápidas suelen detectar entre un 40-70% de los casos. Por este motivo, los Centers for Disease Control and Prevention (CDC) recomiendan no retirar el tratamiento en los casos en los que se sospecha gripe, a pesar de que sean negativos. En caso de requerirse una prueba de confirmación será necesario recurrir a un cultivo vírico o a pruebas de reacción en cadena de la polimerasa (PCR).

    Es posible también que un resultado a una prueba RIDT sea positivo en ausencia de gripe.

    • Cultivo del virus - considerado como el patrón áureo para el diagnóstico de la gripe, si bien pueden transcurrir entre 3 y 10 días antes de obtener los resultados. Puede emplearse en caso de sospecha de gripe, como prueba de confirmación después de una prueba RIDT positiva o para verificar un resultado negativo. Se hace crecer el virus en un medio de cultivo; presenta como ventaja que permite identificar tanto el tipo de virus (A, B u otro virus respiratorio) como la cepa vírica presente. Existe un tipo de cultivo más rápido que puede detectar la presencia de un virus respiratorio en unas 24-48 horas, aunque no es el procedimiento habitual.

    El cultivo del virus permite obtener información acerca de las cepas de la gripe a nivel de la comunidad, y acerca de los agentes antivíricos más eficaces para atacar a dichos virus. El hecho de identificar estos brotes ayuda a los profesionales sanitarios a prevenir (y tratar) la gripe en toda la comunidad. Una vez los virus se han desarrollado en el cultivo vírico, laboratorios especializados podrán determinar si la cepa del virus de tipo A es la H5N1-hallada en pollos y otras aves- o la H1N1 (virus de la gripe del año 2009). Los cultivos virales también se emplean para identificar otras infecciones víricas con síntomas similares a los de la gripe.

    • Reacción en cadena de la polimerasa (PCR) a tiempo real y otras pruebas moleculares - las pruebas moleculares detectan material genético del virus en muestras respiratorias siendo las más sensibles en el caso del virus de la gripe. Pueden solicitarse para diagnosticar una infección por el virus de tipo A, especialmente en personas con enfermedades graves (hospitalizadas) y para controlar los brotes epidémicos. Existen algunos pocos casos de resultados falsamente negativos. Ciertas pruebas moleculares pueden distinguir entre los virus de tipo A y B y entre distintos subtipos del virus de la gripe A.

    Además, se pueden solicitar pruebas adicionales para descartar otros tipos de infección con síntomas similares a los de la gripe. Entre ellas se incluye la prueba frente al virus respiratorio sincitial -este virus suele infectar mayoritariamente a niños y ancianos- o análisis bacterianos, como el del estreptococo (faringitis), causante de las anginas.

  • ¿Cuándo se solicita?

    Las pruebas del virus de la gripe se solicitan casi exclusivamente durante la temporada de gripe (finales de otoño a principios de primavera). Las pruebas no se realizan sistemáticamente a todas las personas con síntomas de gripe. La máxima utilidad de las pruebas es durante las primeras 48 horas desde el inicio de los síntomas, que es cuando existe mayor cantidad de virus, cuando es más fácil detectarlo y cuando el tratamiento puede tener mayor impacto. Entre los síntomas más comunes de la gripe se incluyen:

    • Dolor de cabeza
    • Fiebre, escalofríos
    • Dolores musculares
    • Congestión nasal
    • Dolor de garganta
    • Tos
    • En algunos casos, diarrea y vómitos

    El estudio se recomienda en personas hospitalizadas, en personas con un sistema inmune deprimido o con mayor riesgo de presentar complicaciones graves. En caso de que ya se haya identificado el virus en la comunidad, el estudio puede emplearse para confirmar un diagnóstico y validar un posible tratamiento antivírico.

    Si todavía no se ha documentado casos de gripe a nivel de la comunidad, el profesional sanitario puede solicitar la prueba para saber si el virus ya se ha propagado por el área geográfica en cuestión y para diagnosticar un posible caso de gripe.

    A veces el estudio se realiza cuando se ha producido una muerte en una persona con una enfermedad previa grave, para saber si la causa de muerte puede atribuirse a la gripe.

    Aunque es raro, se puede contraer la gripe más allá de la temporada característica. Esto puede suceder cuando se viaja a otras zonas donde los virus de la gripe están causando infecciones. En estos casos lo más indicado es solicitar cultivos virales de secreciones respiratorias para obtener diagnósticos más concluyentes.

  • ¿Qué significa el resultado?

    Si el resultado es positivo, lo más probable es que se esté infectado por el virus de la gripe A o B, y se puede administrar tratamiento antivírico para minimizar los síntomas. Las pruebas no indican el alcance de la gravedad de los síntomas ni si se van a desarrollar complicaciones secundarias a la infección.

    Un resultado negativo indica que no se tiene la gripe, que la prueba no detecta la cepa del virus en cuestión o que no existe suficiente cantidad de virus en la muestra para ser detectado; puede atribuirse a una incorrecta obtención de la muestra o a que se ha obtenido la muestra varios días después del inicio de la infección (en los estadios finales de la infección la cantidad de virus es menor). También es posible que estén circulando nuevas cepas del virus de la gripe que no puedan detectarse con las pruebas desarrolladas hasta el momento.

    Un resultado de una prueba molecular (PCR) positivo indica que la persona tiene la gripe. Algunas de estas pruebas pueden incluso identificar subtipos del virus del grupo A, como H1N1.

    Si el cultivo vírico resulta positivo se puede posteriormente identificar el virus. En caso de que se trate del virus de la gripe, se pueden realizar análisis adicionales para caracterizar la cepa presente y su susceptibilidad a los agentes antivíricos.

  • ¿Hay algo más que debería saber?

    Con o sin tratamiento, la gripe desaparece en una o dos semanas, aunque la fatiga y la tos pueden durar más. Un pequeño porcentaje de gente desarrolla sin embargo complicaciones graves, que suelen aparecer cuando los síntomas de la gripe están remitiendo.

    Cualquier persona es susceptible de desarrollar estas complicaciones, pero especialmente los niños, los ancianos y los individuos con un sistema inmune deprimido (inmunocomprometido) o con enfermedades pulmonares previas. Complicaciones tales como neumoníasepsis y encefalitis pueden ser muy graves y requieren tratamiento médico inmediato.

  • ¿Qué otras pruebas se pueden solicitar para diagnosticar la gripe?

    El médico puede solicitar un análisis de estreptococo para descartar una faringitis estreptocócica, un hemocultivo para detectar infecciones bacterianas en sangre, un análisis del virus respiratorio sincitial (virus que normalmente afecta a niños pequeños y ancianos) o un cultivo de esputo para buscar hongos y/o bacterias responsables de infecciones respiratorias. También se pueden solicitar análisis de sangre que incluyan pruebas bioquímicas estándares o un hemograma, para monitorizar la función de distintos órganos, como riñones y pulmones.

  • ¿Por qué es tan importante combatir la gripe?

    La gripe constituye un problema de salud pública a nivel mundial ya que puede ser mortal y porque cada pocas décadas aparece una cepa de gripe especialmente letal. La peor fue en 1918, la llamada gripe Española causante de una pandemia que mató entre 20 y 50 millones de personas en el mundo.

    Una nueva cepa del virus A de la gripe conocida como H5N1 atendiendo a sus antígenos virales, afecta a aves y pollos en Asia. Las personas infectadas por esta cepa son personas que han tenido un contacto muy directo con aves infectadas; la tasa de mortalidad es elevada y por ello existe preocupación acerca de si puede darse una pandemia mundial en caso de que el virus mute y la infección pueda propagarse de persona a persona.

  • ¿Se puede tener la gripe después de vacunarse?

    La protección que proporciona la vacuna no es efectiva al 100% y por este motivo se puede contraer la gripe incluso a pesar de haberse vacunado. No obstante, en caso de contraer la gripe, esta suele ser más leve y con una rápida recuperación. Por otra parte, es necesario que transcurran unas semanas para dar tiempo a que la vacuna proporcione protección. Ocasionalmente circula alguna nueva cepa del virus no incluida en la vacuna; en estos casos no se estaría protegido frente a una infección por esa cepa del virus.

  • ¿Cómo se decide qué cepas son las que se incluyen cada año en la vacuna?

    Cada año se diseña una vacuna de la gripe, que contiene virus inactivados, que proporcione protección frente a las cepas que se cree que van a ocasionar la enfermedad. Los especialistas hacen un seguimiento de los virus influenza para intentar determinar las cepas que eventualmente podrían aparecer la siguiente temporada.

    A medida que la gripe se propaga por las distintas áreas geográficas del planeta, el virus sufre cambios espontáneos (llamados "deriva antigénica") que le permiten evadir el ataque de los anticuerpos protectores generados en infecciones previas o desarrollados al recibir la vacuna. La cantidad de deriva antigénica varía cada año. Mayores derivas antigénicas suelen resultar en enfermedades más graves, ya que más individuos serán susceptibles al virus.

    A veces la cepa del virus presenta una deriva antigénica significativa durante la misma temporada de gripe, de tal manera que el virus será ligeramente diferente al que tenía que ser identificado por el sistema inmunológico del organismo, disminuyendo así la efectividad de la vacuna. Por otra parte, también puede aparecer una cepa inesperada y no aquélla contra la que se desarrolló la vacuna.

    Normalmente en estos casos la vacuna no evita la gripe pero como mínimo disminuye la gravedad de la infección. En personas de riesgo (dolencias cardíacas, renales y pulmonares), los médicos pueden reforzar la protección recetando tratamientos antivíricos como estrategia profiláctica, de manera a proporcionar protección temporal mientras la gripe se encuentra en la comunidad.

  • ¿Existe alguna prueba en sangre específica para la gripe?

    Sí, existen pruebas que permiten detectar anticuerpos frente al virus de la gripe en sangre; se detectan proteínas producidas en respuesta a la infección. Sin embargo, no son pruebas que se utilicen para establecer el diagnóstico, sino más bien con finalidades de investigación; pueden emplearse para conocer si una persona ha desarrollado anticuerpos después de recibir la vacuna.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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