También conocido como
Metabolitos de la nicotina
Nombre sistemático
Nicotina; Cotinina
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Este artículo fue modificado por última vez el 07.12.2017.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Para detectar la presencia y/o para medir la cantidad de nicotina o cotinina en sangre, orina, saliva y a veces cabellos; para determinar si alguien fuma o ha estado expuesto al humo del tabaco; a veces para evaluar una intoxicación por nicotina.

¿Cuándo hacer el análisis?

Siempre que sea necesario confirmar el consumo de tabaco o exposición pasiva al humo del tabaco; ocasionalmente cuando se sospecha una sobredosis de nicotina.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa o una muestra de orina aleatoria; a veces, una muestra de saliva o más raramente de cabellos.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Los rangos de referencia de las pruebas que se le han realizado los encontrará seguramente en su informe de laboratorio. Normalmente se encuentran a la derecha de los resultados.

Si no dispone del informe de laboratorio y desea obtener un rango de referencia, consulte a su médico o al laboratorio que realizó los análisis. Los resultados de las pruebas de laboratorio no tienen sentido por sí mismos. Toman significado cuando se comparan con los rangos de referencia. Los rangos de referencia son los valores esperados para una persona sana. A veces se les llama también valores "normales". Al comparar el resultado de una prueba con los valores de referencia, se puede ver si el resultado se encuentra fuera del rango de valores esperados. Los valores que están fuera de los rangos esperados pueden proporcionar pistas para ayudar a identificar posibles enfermedades o trastornos. Si bien la precisión de las pruebas de laboratorio ha evolucionado significativamente en las últimas décadas, puede existir cierta variabilidad entre laboratorios debido a las diferencias en los reactivos químicos empleados, las técnicas de medida y los analizadores o instrumentos que se utilizan. Esta es la razón por la que se proporcionan tan pocos rangos de referencia en esta página web. Es importante saber que, para evaluar si los resultados están "dentro de los límites normales", se debe aplicar el rango de referencia proporcionado por el laboratorio que realizó el análisis. Si desea obtener más información, refiérase al artículo Intervalos de referencia y su significado.

¿Qué es lo que se analiza?

La nicotina es una sustancia adictiva que se concentra principalmente en las hojas de la planta de tabaco. Se inhala con cada calada del cigarrillo y puede ingerirse y consiguientemente absorberse hacia la sangre si se mastica tabaco. Esta prueba detecta y/o mide nicotina y su principal producto de degradación (metabolito), la cotinina, en sangre, orina, saliva o cabellos.

La nicotina se metaboliza en el hígado en más de 20 compuestos que se eliminan del organismo por la orina. Tanto el consumo activo de tabaco como la exposición pasiva al humo del tabaco pueden hacer aumentar los niveles de nicotina y de cotinina en el organismo. Los niveles también aumentan en caso de usar parches o chicles de nicotina. A cantidades muy importantes, la nicotina puede ser tóxica.

La cotinina suele ser la prueba de elección para evaluar un consumo de tabaco o una exposición pasiva al humo del tabaco, ya que se trata de una sustancia estable que se produce exclusivamente durante el metabolismo de la nicotina. La semivida (vida media) de la cotinina en el organismo es de entre 7 y 40 horas, mientras que la de la nicotina es de entre 1 y 4 horas.

Las pruebas de determinación de la cotinina pueden solicitarse a la vez que las de la nicotina. A veces se analizan otros metabolitos de la nicotina como 1’-N-óxido de nicotina, trans-3’-hidroxicotinina o nornicotina, u otros compuestos del tabaco, como anabesina en orina. La presencia de anabesina en orina indica que se está consumiendo de manera activa algún derivado del tabaco, ya que esta sustancia no se halla en los productos sustitutivos de la nicotina como los parches o los chicles.

La presencia de nicotina y/o cotinina en una muestra es indicativa del consumo de productos derivados del tabaco o exposición al humo del tabaco. Su determinación suele realizarse en el curso de los programas de deshabituación tabáquica; puede también determinarse antes de contratar a una persona para un nuevo empleo, y antes de contratar seguros de enfermedad o de vida.

La determinación de nicotina y cotinina puede solicitarse cuando se sospecha una intoxicación por nicotina. Las sobredosis agudas de nicotina, por ejemplo cuando un niño se ha tomado pastillas o chicles de nicotina, son poco frecuentes pero requieren atención médica inmediata. Entre los síntomas se incluyen sensación de quemazón en la boca, náuseas, dolor abdominal, salivación (babeo), diarrea, sudoración, confusión, mareos, agitación, aumento de la frecuencia cardíaca y respiratoria, dificultad para respirar, convulsiones, coma e incluso la muerte.

¿Cómo se obtiene la muestra para el análisis?
Extracción de la muestra por punción de una vena del antebrazo; también puede recogerse una muestra de orina aleatoria. Ocasionalmente, puede emplearse una muestra de saliva obtenida directamente o empapando una torunda con saliva. Más raramente se puede obtener muestra de cabellos.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?
Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

NOTA: En el apartado, El laboratorio por dentro, encontrará información sobre la recogida y procesamiento de las muestras de sangre y los cultivos de esputo.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se utiliza?

    La determinación de nicotina o de cotinina, su principal metabolito, se emplea para evaluar el consumo de tabaco. El consumo prolongado de productos derivados del tabaco puede hacer aumentar el riesgo de desarrollar ciertas enfermedades como cáncer de pulmón, enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), accidente vascular cerebral, enfermedad cardíaca e infecciones respiratorias. Además, se puede exacerbar el asma y favorecer la formación de coágulos sanguíneos. En las embarazadas, el tabaquismo puede perjudicar al feto, dificultando su desarrollo y dando lugar a recién nacidos de bajo peso.

    Algunas compañías o instituciones realizan pruebas de determinación de nicotina o cotinina a posibles futuros empleados, debido a que el consumo de productos derivados del tabaco perjudica la salud del individuo. También realizan estas pruebas algunas compañías de seguros.

    Las pruebas para nicotina y cotinina pueden ser cualitativas o cuantitativas. Las pruebas cualitativas detectan la presencia de sustancia, mientras que las cuantitativas miden la concentración de dicha sustancia. Las pruebas cuantitativas permiten distinguir entre fumadores activos, exfumadores recientes, no consumidores de tabaco expuestos de manera significativa al humo de tabaco y no consumidores no expuestos.

    La cotinina puede también medirse en saliva y, más raramente y con finalidad experimental, en cabellos.

    La determinación de nicotina en sangre u orina, aisladamente o junto con la de cotinina, se realiza en caso de sospecha de sobredosis de nicotina.

    A veces, cuando una persona ya no fuma pero consume productos sustitutivos de la nicotina, puede determinarse nicotina, cotinina o anabasina en orina. La anabasina es un alcaloide presente en el tabaco pero no en los productos comercializados como sustitutivos de la nicotina. Un resultado positivo a anabasina indica que la persona sigue consumiendo algún derivado del tabaco.

  • ¿Cuándo se solicita?

    La determinación de nicotina y/o de cotinina se solicita siempre que se desea evaluar consumo de tabaco o exposición al humo del tabaco.

    Un tribunal también puede solicitar la determinación de estas sustancias cuando está en juego la custodia de niños. Cuando un individuo se adhiere a un programa de deshabituación tabáquica, pueden solicitarse nicotina y/o cotinina en sangre u orina para evaluar el grado de cumplimiento con el programa. También pueden solicitarse estas determinaciones cuando se pretende contratar seguros de enfermedad o de vida. Debe recordarse que el consumo de tabaco puede favorecer el desarrollo de complicaciones médicas en el curso del tratamiento de otras enfermedades.

    A veces se solicita la nicotina o la cotinina cuando una persona presenta signos y síntomas compatibles con sobredosis de nicotina. Una intoxicación moderada por nicotina puede acompañarse de:

    • Náuseas, vómitos
    • Mareos
    • Babeo
    • Debilidad

    Si la intoxicación es más grave, puede aparecer:

    • Aumento de la presión arterial y/o de la frecuencia cardíaca, con posteriores disminuciones bruscas de las mismas
    • Dificultad para respirar
    • Calambres abdominales
    • Agitación, inquietud o excitación
    • Sensación de quemazón en la boca
    • Confusión
    • Desmayos
    • Dolor de cabeza
    • Espasmos musculares
    • Convulsiones
    • Coma

    Es raro realizar estas pruebas en cabellos con finalidades clínicas aunque pueden solicitarse cuando se desea evaluar un posible consumo prolongado de tabaco.

  • ¿Qué significa el resultado?

    Los niveles de nicotina en sangre aumentan rápidamente después de una calada de cigarrillo. La magnitud del incremento depende de la cantidad de nicotina del cigarrillo y de la manera de fumar del individuo, por ejemplo en función de la profundidad de las inhalaciones. La tasa con la que se metaboliza la nicotina y se elimina la cotinina depende también de cada persona y viene determinada por diferencias genéticas.

    Cuando una persona deja de consumir activamente tabaco y productos con nicotina, los niveles de cotinina en sangre pueden tardar en disminuir más de dos semanas hasta alcanzar los niveles de una persona no consumidora; para que la concentración en orina sea normal todavía tienen que transcurrir algunas semanas más.

    Normalmente, unos niveles elevados de nicotina o cotinina indican consumo activo de tabaco o de productos con nicotina. Una concentración moderada indica que el consumidor lleva un par o tres de semanas sin consumir. Niveles más bajos son más propios de no consumidores que sí han estado expuestos al humo ambiental. Las concentraciones muy bajas o indetectables se asocian a no consumidores no expuestos al humo ambiental o se observan en consumidores que llevan muchas semanas sin haber consumido ni tabaco ni productos con nicotina.

    En los casos en los que la sobredosis de nicotina es muy evidente, no se realizan estas determinaciones. La concentración seguro que estará elevada aunque no existe correlación entre los niveles detectados y la severidad de los síntomas.

  • ¿Hay algo más que debería saber?

    Los resultados obtenidos de distintos tipos de muestra (sangre, orina, saliva) no son intercambiables.

    Algunos pesticidas contienen elevadas cantidades de nicotina, y pueden constituir así posibles fuentes de intoxicación. En realidad, la nicotina es un pesticida empleado a veces en cultivos etiquetados como orgánicos, como alternativa a derivados organofosforados o piretrinoides.

    La nicotina se encuentra, además de en la planta del tabaco, en otras plantas de la misma familia, como patatas, tomates, berenjenas y pimientos rojos. No obstante, la concentración de nicotina en estas plantas es muy baja comparada con la de la planta del tabaco. El valor umbral de las pruebas de nicotina y cotinina se ha fijado de manera que permita discriminar entre las fuentes de nicotina de origen dietético y las asociadas a productos derivados del tabaco o a la exposición al humo.

    La tasa con la que se metaboliza la nicotina en el organismo está sujeta a una variabilidad genética. Una variación en los genes que codifican para enzimas hepáticos como CYP2A6 y CYP2B6 puede repercutir sobre la capacidad de metabolización de la nicotina.

  • ¿Existe tabaco sin nicotina?

    No, todas las formas de tabaco contienen nicotina, incluyendo el tabaco de pipa, los cigarrillos, el tabaco esnifado, los masticables, etc. En caso de consumirse cualquiera de estos productos es posible que se detecte nicotina en el organismo.

  • ¿Es posible que se exija a una persona que se someta a una prueba para detectar consumo de tabaco?

    En principio, como el consumo de tabaco es legal en adultos, la exigencia de la prueba debería proceder de un tribunal de justicia, por ejemplo cuando se discuten casos de custodia de niños. Por otra parte, algunas compañías de seguros (de enfermedad o de vida) solicitan la realización de estas pruebas a los posibles clientes antes de admitirlos como tales; esto es así porque los fumadores tienden a desarrollar ciertas enfermedades y en consecuencia tienden a producir más gasto sanitario.

  • ¿Dónde se puede obtener información de ayuda para abandonar el consumo de tabaco?

    Existen muchas organizaciones que se dedican a este fin. Si desea más información, acceda a este enlace.

  • ¿Qué productos sustitutivos de la nicotina existen?

    Son muchos los productos que pueden comprarse sin receta médica y algunos pocos que pueden obtenerse por prescripción médica. Entre los que pueden comprarse sin receta médica se incluyen los chicles, pastillas y parches de nicotina. Existe gran controversia acerca de los cigarrillos electrónicos ya que se sabe que varios compuestos contenidos en el vapor de dichos cigarrillos se asocian a enfermedades de tipo respiratorio. Por prescripción médica se pueden obtener parches, inhaladores y algún espray nasal; es importante ceñirse a las instrucciones de uso y mantenerlos fuera del alcance de los niños. Estos productos deberían de emplearse a la vez que se sigue un programa de deshabituación tabáquica. El médico es quien mejor le aconsejará al respecto. Si desea más información acceda a este enlace.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

os enlaces dirigidos a páginas web pueden no estar disponibles por causas ajenas a nuestra voluntad, por lo que pedimos disculpas y agradeceremos que nos informe de estas anomalías para poder subsanarlas.

ARUP Consult. The Physician's Guide to Test Selection and Interpretation. Nicotine and Metabolites. http://www.arupconsult.com/Topics/NicotineMetabolites

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Medical Health Tests. Can you beat a cotinine urine test by drinking a lot of water? http://www.medicalhealthtests.com/blood-tests/nicotine-blood-test.html

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Wu, A. (2006). Tietz Clinical Guide to Laboratory Tests, Fourth Edition. Saunders Elsevier, St. Louis, Missouri. Pp 1326-1327, 1422-1425.

Thomas, Clayton L., Editor (1997). Taber's Cyclopedic Medical Dictionary. F.A. Davis Company, Philadelphia, PA [18th Edition]. Pp. 1299-1300.

Medicinenet.com. MedTerms: Nicotine. http://www.medterms.com/script/main/art.asp?articlekey=22807

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