También conocido como
Metales tóxicos
Nombre sistemático
Perfil de metales pesados
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Este artículo fue modificado por última vez el 10.12.2017.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Para detectar y monitorizar exposiciones excesivas a metales pesados específicos.

 

¿Cuándo hacer el análisis?

Periódicamente si se trabaja con metales pesados, o cuando el médico sospecha que una persona puede haber estado expuesta a dichos metales.

 

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa o una orina de 24 horas; más raramente, muestras tisulares o de algún otro fuido del organismo.

 

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Los rangos de referencia de las pruebas que se le han realizado los encontrará seguramente en su informe de laboratorio. Normalmente se encuentran a la derecha de los resultados.

Si no dispone del informe de laboratorio y desea obtener un rango de referencia, consulte a su médico o al laboratorio que realizó los análisis. Los resultados de las pruebas de laboratorio no tienen sentido por sí mismos. Toman significado cuando se comparan con los rangos de referencia. Los rangos de referencia son los valores esperados para una persona sana. A veces se les llama también valores "normales". Al comparar el resultado de una prueba con los valores de referencia, se puede ver si el resultado se encuentra fuera del rango de valores esperados. Los valores que están fuera de los rangos esperados pueden proporcionar pistas para ayudar a identificar posibles enfermedades o trastornos. Si bien la precisión de las pruebas de laboratorio ha evolucionado significativamente en las últimas décadas, puede existir cierta variabilidad entre laboratorios debido a las diferencias en los reactivos químicos empleados, las técnicas de medida y los analizadores o instrumentos que se utilizan. Esta es la razón por la que se proporcionan tan pocos rangos de referencia en esta página web. Es importante saber que, para evaluar si los resultados están "dentro de los límites normales", se debe aplicar el rango de referencia proporcionado por el laboratorio que realizó el análisis. Si desea obtener más información, refiérase al artículo Intervalos de referencia y su significado.

¿Qué es lo que se analiza?

Con el perfil de metales pesados se mide en sangre, orina u otro fluido o tejido del organismo, la cantidad de una serie de metales potencialmente tóxicos. Los metales pesados se pueden medir aisladamente o en forma de un perfil, que puede ser variable entre los distintos laboratorios. La combinación más común incluye plomo, mercurio y arsénico. Otros metales que pueden incluirse son cadmio, cobre o zinc. El médico selecciona los metales que le interesa evaluar en función de los signos y síntomas que presenta el individuo y de la posibilidad de haber estado expuesto a un metal u otro.

El concepto de metales pesados está en relación con la tabla periódica de los elementos; en ella estos metales están clasificados como metales con propiedades metálicas o con elevada densidad. Es normal que estos metales se hallen en el medio ambiente. También se emplean en la industria para fabricar gran diversidad de productos. Para el normal funcionamiento del organismo, algunos de estos metales (como hierro, cobre, selenio, molibdeno y zinc) son necesarios en muy poca cantidad; reciben el nombre de elementos traza. Sin embargo, a concentraciones elevadas estos metales pueden resultar tóxicos y ocasionar lesiones en el organismo. Por otra parte, estos metales pueden contaminar el suelo, el aire, los alimentos y el agua, persistiendo además de manera indefinida en el entorno. Debido a que se trata de metales potencialmente tóxicos, es común referirse a los metales pesados como metales tóxicos.

Los signos y síntomas que se presentan ante una exposición excesiva dependen de la cantidad, tipo y estado o forma del metal, de la duración de la exposición, y de la edad y estado de salud general del individuo. Algunos metales son mucho más tóxicos que otros y alguna forma de un metal también puede ser más tóxica que otra (compuestos metálicos orgánicos o inorgánicos). El tipo de exposición puede repercutir sobre la cantidad de metal absorbida por el organismo y sobre los órganos o tejidos que resultan afectados. Por ejemplo, un metal inocuo cuando se coge con las manos puede ser moderadamente perjudicial y pobremente absorbido si se ingiere, pero puede resultar muy tóxico y ocasionar daño pulmonar en caso de que se inhalen sus vapores.

Una exposición aguda grave puede representar una amenaza para la vida del individuo. Las exposiciones moderadas pero prolongadas en el tiempo deben monitorizarse. El organismo tan solo puede procesar pequeñas cantidades de estos metales pesados. Algunos de ellos se consideran carcinogénicos -aumentan el riesgo de desarrollar cáncer- y algunos pueden afectar la capacidad de producción de hematíes y leucocitos. Los fetos y los niños pequeños son los que presentan mayor riesgo ya que una exposición incluso a concentraciones bajas o moderadas afectan al desarrollo mental, pudiendo ocasionar daños permanentes en órganos y cerebro. Muchos metales pesados pasan de la madre hacia el feto y algunos pueden pasar al bebé al amamantarlo.

¿Cómo se obtiene la muestra para el análisis?
Extracción de la muestra por punción de una vena del antebrazo u orina de 24 horas. Deben emplearse contenedores o recipientes especiales, en los que no haya ninguna traza de los metales a analizar, para así minimizar posibles contaminaciones de muestras.

Se puede analizar tanto sangre como orina, aunque no necesariamente se analizará en ambas muestras la misma forma de metal. Por ejemplo, en sangre puede detectarse metilmercurio - forma inorgánica de mercurio extremadamente tóxica hallada en peces- pero no en orina. La orina es útil para analizar formas inorgánicas de mercurio así como para medir arsénico.

Para evaluar exposiciones que pueden haber tenido lugar anteriormente se pueden analizar cabellos, pelos o uñas; estas muestras sin embargo no sirven para evaluar exposiciones recientes. El análisis de los niveles de metales pesados en sangre y orina refleja exposiciones crónicas o que han tenido lugar en los últimos días.

La obtención de biopsias no es frecuente.

¿Se requiere alguna preparación previa para asegurar la calidad de la muestra?
Para esta prueba no se requiere ninguna preparación especial.

NOTA: En el apartado, El laboratorio por dentro, encontrará información sobre la recogida y procesamiento de las muestras de sangre y los cultivos de esputo.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se utiliza?

    El análisis de metales pesados es útil para el cribado, detección o diagnóstico de intoxicaciones o envenenamientos por metales mesados en personas que han sido expuestas de manera aguda o crónica a dichos metales; también es útil para monitorizar concentraciones de determinados metales pesados en casos de exposición laboral. La determinación de los niveles de metales pesados se emplea también para monitorizar la eficacia del tratamiento quelante instaurado para eliminar del organismo el metal acumulado.

    Los perfiles pueden ser variables y agrupar más o menos metales. Además, pueden ser específicos para sangre u orina. El médico solicita el análisis de determinados metales en función de la profesión y aficiones del individuo, de la exposición que sospecha y/o de los signos y síntomas. Entre los metales más analizados se incluyen:

    Si se sospecha la exposición a un metal concreto, el médico solicitará la medida aislada de ese metal, por ejemplo plomo. No es infrecuente solicitar la medida de plomo cuando se realizan cribados de exposición a metales pesados, especialmente en niños, debido a que son especialmente susceptibles a sus efectos. Algunos metales pueden analizarse en fluidos, cabellos, pelos, uñas y tejidos corporales; en estos casos se suelen analizar aisladamente.

  • ¿Cuándo se solicita?

    El médico solicita un perfil de metales pesados cuando sospecha que una persona ha estado expuesta de una manera aguda o crónica a uno o varios metales pesados. Los signos y síntomas asociados a la exposición varían en su naturaleza e intensidad en función de la cantidad y  tipo de metal. Como al inicio los síntomas son inespecíficos, la intoxicación puede pasar desapercibida. No obstante, a pesar de que no existan signos o aunque sean escasos e inespecíficos, es posible que haya existido exposición y que se haya producido daño en diversos órganos. Entre los signos y síntomas de un envenenamiento por metales pesados se incluyen:

    • Dolor abdominal
    • Afectación del sistema nervioso central - entumecimiento y hormigueo en manos y pies, debilidad
    • Anemia
    • Lesión renal
    • Irritación, edema pulmonar
    • Afectación cerebral, pérdida de memoria
    • Líneas de Mees (líneas transversales en las uñas)
    • Alteraciones del comportamiento
    • Malformaciones y fragilidad óseas
    • Abortos, partos prematuros

    Cuando la exposición es consecuencia del entorno laboral, la monitorización se realiza de forma periódica. Es importante tomar medidas de seguridad para minimizar el riesgo de exposición y para favorecer la resolución de los problemas detectados.

  • ¿Qué significa el resultado?

    Los resultados del análisis de metales pesados deben interpretarse cuidadosamente. Unos niveles bajos de un metal determinado en sangre no son siempre indicativos de que no ha existido una exposición excesiva. Los metales pesados no circulan indefinidamente en sangre, ni permanecen en orina durante mucho tiempo. Por ejemplo, el plomo pasa de la sangre hacia los órganos y con el tiempo acaba incorporándose a los huesos. Es posible que en una persona expuesta de manera crónica al plomo presente plomo en sangre, orina, órganos y huesos.

    Si desea más información acerca de los riesgos y de los efectos de los metales pesados o tóxicos sobre la salud acceda a este enlace.

  • ¿Hay algo más que debería saber?

    Los efectos de la exposición a cantidades similares de un metal pesado no son necesariamente los mismos en todas las personas, debido a que la tasa de absorción y eliminación del metal son variables. A igual exposición, los individuos con enfermedades de base son más vulnerables que la población sana.

    Resulta prácticamente imposible evitar la exposición a metales pesados. Por ejemplo, el arsénico es un contaminante que se encuentra en fuentes naturales de agua, a nivel mundial. Se pueden encontrar pequeñas cantidades de mercurio en fluorescentes y algunos termómetros; en caso de rotura se libera mercurio. Los peces pueden acumular metilmercurio, que es una forma inorgánica de mercurio producida por las bacterias del agua; las concentraciones varían en función del tipo de pescado y de la zona geográfica. Los niveles más altos de mercurio suelen hallarse en peces grandes y de mayor edad. Normalmente, los beneficios de comer pescado pesan más que el riesgo de ingerir un exceso de mercurio. Sin embargo, se suele recomendar que durante el embarazo no se exceda la ingesta de este tipo de pescado. March of Dimes recomienda a las embarazadas evitar ciertos tipos de pescados grandes debido al daño potencial sobre el feto.

    El plomo es un metal que se utilizó durante muchos años en pinturas, tuberías y como aditivo en la gasolina. Actualmente, su uso con estas finalidades ha disminuido aunque en edificios y construcciones antiguas puede seguir estando incorporado a las estructuras. Al deteriorarse la pintura de las paredes, se pueden crear escamas o polvo que con el aire acaban depositándose en el suelo de la casa o del exterior. A pesar de que la exposición al plomo es perjudicial a cualquier edad, los niños son especialmente vulnerables.

    Además, en el suelo, polvo, joyas e incluso juguetes se pueden hallar metales como cadmio y arsénico. 

    Todos los países disponen de organismos reguladores de las fuentes de exposición a metales pesados en aire, agua, alimentos o medioambiente. Estos organismos evalúan los efectos de la exposición, regulan las emisiones industriales y establecen los niveles máximos de contaminantes, como arsénico, en agua potable.

  • ¿Cuánto tiempo se tarda en tener los resultados del análisis de metales pesados?

    El análisis de metales pesados suele realizarse en un laboratorio de referencia, y los resutados se suelen informar al cabo de varios días.

  • ¿Cómo puede una persona resultar expuesta a metales pesados?

    Una persona puede resultar expuesta a metales pesados por contacto directo con la piel, por inhalación o por ingesta. La toxicidad tiene lugar cuando los metales pesados desplazan a los elementos esenciales del organismo, y empiezan a afectarse las funciones de distintos órganos. La mayor parte de la población jamás estará suficientemente expuesta a los metales como para desarrollar lesiones o daños orgánicos.

    Normalmente, las exposiciones agudas o crónicas son consecuencia de una exposición laboral, especialmente en trabajadores de industrias que fabrican productos con metales; es el caso de cadmio, plomo y mercurio empleado en pilas, y de arsénico en algunos pesticidas. También pueden sufrir una exposición laboral los agricultores, las personas encargadas de limpiar espacios contaminados, trabajadores de ciertas áreas de la industria de automoción y personas con aficiones que supongan el empleo de metales, por ejemplo de plomo, en artesanos de vitrales.

    Las exposiciones a niveles muy elevados de metales pesados acontecen normalmente por la presencia de metales a muy elevada concentración en agua o alimentos, o por contaminación del suelo del domicilio o de los alrededores del mismo.

  • ¿Qué metales pesados pueden analizarse además de plomo, mercurio, arsénico, cadmio y cromo?

    Otros metales que pueden analizarse en casos de sospecha de intoxicación son:

    • Aluminio
    • Berilio
    • Cobalto
    • Cobre
    • Hierro
    • Manganeso
    • Níquel
    • Platino
    • Selenio
    • Sílice
    • Plata
    • Talio
Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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El agua del grifo: lo que usted debe saber. EPA, la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos. http://www.epa.gov/safewater/wot/pdfs/book_waterontap_enespanol_full.pdf

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Harrison's Principles of Internal Medicine. 16th ed. Kasper D, Braunwald E, Fauci A, Hauser S, Longo D, Jameson JL, eds. McGraw-Hill, 2005, Pp. 2577-2580.

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