También conocido como
Anticuerpos heterófilos; Prueba rápida para mononucleosis
Nombre sistemático
Titulación de anticuerpos heterófilos
Este artículo fue revisado por última vez el
Este artículo fue modificado por última vez el 07.12.2017.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Para detectar y poder diagnosticar una mononucleosis infecciosa (MNI).

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando una persona, especialmente si se trata de un adolescente, presenta síntomas sugestivos de mononucleosis, como fiebre, dolor de garganta, inflamación de los ganglios linfáticos  y fatiga.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Los rangos de referencia de las pruebas que se le han realizado los encontrará seguramente en su informe de laboratorio. Normalmente se encuentran a la derecha de los resultados.

Si no dispone del informe de laboratorio y desea obtener un rango de referencia, consulte a su médico o al laboratorio que realizó los análisis. Los resultados de las pruebas de laboratorio no tienen sentido por sí mismos. Toman significado cuando se comparan con los rangos de referencia. Los rangos de referencia son los valores esperados para una persona sana. A veces se les llama también valores "normales". Al comparar el resultado de una prueba con los valores de referencia, se puede ver si el resultado se encuentra fuera del rango de valores esperados. Los valores que están fuera de los rangos esperados pueden proporcionar pistas para ayudar a identificar posibles enfermedades o trastornos. Si bien la precisión de las pruebas de laboratorio ha evolucionado significativamente en las últimas décadas, puede existir cierta variabilidad entre laboratorios debido a las diferencias en los reactivos químicos empleados, las técnicas de medida y los analizadores o instrumentos que se utilizan. Esta es la razón por la que se proporcionan tan pocos rangos de referencia en esta página web. Es importante saber que, para evaluar si los resultados están "dentro de los límites normales", se debe aplicar el rango de referencia proporcionado por el laboratorio que realizó el análisis. Si desea obtener más información, refiérase al artículo Intervalos de referencia y su significado.

¿Qué es lo que se analiza?

La mononucleosis infecciosa (MNI) es una infección causada por el virus de Epstein-Barr (EBV). La prueba rápida para mononucleosis detecta un tipo de proteínas sanguíneas conocidas como anticuerpos heterófilos, producidos por el sistema inmune en respuesta a la infección por EBV.

La MNI se caracteriza por un conjunto característico de signos y síntomas que presentan más frecuentemente los adolescentes. Las personas con MNI suelen tener fiebre, dolor de garganta, inflamación de los ganglios linfáticos  y fatiga. En muchas ocasiones también existe un aumento del tamaño del bazo, y más raramente del hígado. Los síntomas aparecen aproximadamente al cabo de un mes de haberse producido la infección inicial y pueden durar varias semanas. La fatiga, sin embargo, puede tardar meses en desaparecer. La MNI suele autolimitarse y puede resolverse sin tratamiento específico.

El virus de Epstein-Barr es un virus muy común. Se estima que cerca de un 95% de la población ha quedado infectado por el EBV antes de los 40 años de edad. El virus se encuentra en la saliva de la persona infectada y puede transmitirse a otras personas a través de un contacto íntimo, como por un beso o por compartir vasos o cubiertos.

La mayor parte de las veces, la infección por EBV ocurre durante la infancia y no ocasiona síntomas o muy pocos. Sin embargo, si la primera exposición al virus tiene lugar durante la adolescencia, cerca de un 50% de los afectados presentará síntomas asociados a MNI. La mononucleosis puede afectar a cualquier persona y a cualquier edad, pero su prevalencia es superior entre los jóvenes.

Entre un 70% y un 80% de las personas con MNI produce anticuerpos heterófilos, que se pueden detectar con una prueba rápida para mononucleosis (prueba de cribado). Estas proteínas no son específicas del EBV pero, si se detectan en adolescentes con síntomas sugerentes de MNI, proporcionan una información muy útil para establecer el diagnóstico de mononucleosis. En caso de que esta prueba rápida para mononucleosis sea negativa pero la sospecha clínica de la enfermedad siga siendo alta, se realiza una prueba más específica que consiste en la detección de anticuerpos frente al virus de Epstein-Barr (anticuerpos VEB).

También se realizan un hemograma y una extensión de sangre ya que la MNI se caracteriza por acompañarse de un aumento del recuento de leucocitos junto con la presencia de células atípicas (se informa como linfocitosis reactiva o presencia de linfocitos reactivos).

¿Cómo se obtiene la muestra para el análisis?
Extracción de la muestra por punción de una vena del antebrazo.

¿Se requiere alguna preparación previa para asegurar la calidad de la muestra?
Para esta prueba no se requiere ninguna preparación especial.

NOTA: En el apartado, El laboratorio por dentro, encontrará información sobre la recogida y procesamiento de las muestras de sangre y los cultivos de esputo.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se utiliza?

    La prueba rápida para la detección de mononucleosis se emplea para determinar si una persona con síntomas puede estar padeciendo una mononucleosis infecciosa (MNI). Suele realizarse junto con un hemograma y una extensión de sangre, para saber si existe un aumento en el recuento de leucocitos con una linfocitosis reactiva. La MNI se caracteriza por la presencia de linfocitos atípicos.

    Si esta prueba es negativa pero la sospecha clínica de MNI sigue siendo elevada, puede repetirse la prueba al cabo de una semana para determinar si se han desarrollado ya anticuerpos heterófilos. En caso de que la prueba volviera a ser negativa, pueden determinarse los anticuerpos específicos frente al virus de Epstein-Barr (anticuerpos VEB), para confirmar o descartar la infección por EBV.

    También puede realizarse la prueba para el estreptococo (faringitis) para establecer si el dolor de garganta es debido a una infección por estreptococo del grupo A (faringoamigdalitis estreptocócica).

  • ¿Cuándo se solicita?

    La prueba rápida para la detección de mononucleosis se solicita principalmente cuando una persona, especialmente si se trata de un adolescente, presenta síntomas sugerentes de mononucleosis infecciosa (MNI). Los signos y síntomas pueden confundirse con los de resfriados, anginas o gripe; entre ellos se incluyen:

    • Fiebre
    • Dolor de cabeza
    • Dolor de garganta
    • Inflamación de los ganglios linfáticos del cuello y de las axilas
    • Debilidad y fatiga progresivas

    Algunas personas presentan también:

    • Dolor de estómago
    • Aumento del tamaño del bazo y/o del hígado
    • Erupción cutánea

    La prueba puede repetirse al cabo de unos días si ha sido inicialmente negativa y la sospecha clínica de MNI sigue siendo elevada.

  • ¿Qué significa el resultado?

    Un resultado positivo a la prueba rápida para mononucleosis, junto con aumento del recuento de leucocitos, presencia de linfocitos reactivos en la extensión de sangre y síntomas asociados a la enfermedad indican con gran probabilidad que existe una mononucleosis infecciosa (MNI).

    Un resultado negativo a esta prueba debe interpretarse con detenimiento:

    • Si existen síntomas y linfocitosis reactiva pero la prueba rápida es negativa, es posible que sea demasiado temprano como para que el organismo haya tenido tiempo de producir anticuerpos heterófilos; también podría ser que se estuviera frente a uno de los pocos casos en los que no se producen anticuerpos heterófilos. Puede repetirse la prueba al cabo de unos días o bien determinarse los anticuerpos específicos frente al virus de Epstein-Barr (anticuerpos VEB), para confirmar o excluir la enfermedad.
    • La mayor parte de bebés y niños no desarrolla anticuerpos heterófilos y por lo tanto la prueba rápida para mononucleosis resulta negativa, aunque estén infectados por el EBV. Sin embargo, raramente se realiza la prueba a esta población ya que no suelen desarrollar síntomas de MNI.
    • Puede ser que exista una infección por otro microorganismo que ocasione síntomas similares, en casos en los que la prueba rápida para mononucleosis es negativa y no se detectan linfocitos reactivos; en estos casos debe pensarse en infecciones por citomegalovirus (CMV) o por toxoplasma. Si la infección se produce durante el embarazo es muy importante determinar exactamente la causa de la enfermedad, ya que otras infecciones se asocian a complicaciones del embarazo, con daño fetal. También es importante identificar si las molestias se deben a una infección por estreptococo (faringitis o faringoamigdalitis) puesto que en estos casos se debe administrar antibiótico. (El EBV es un virus y no debe tratarse con antibiótico).
  • ¿Hay algo más que debería saber?

    La prueba de detección o de cribado de mononucleosis es rápida y sencilla, pero es específica para anticuerpos heterófilos y no para anticuerpos frente al virus de Epstein-Barr (anticuerpos VEB). La prueba puede ser positiva en linfomas, lupus eritematoso sistémico (LES, lupus) y en algunos cánceres gastrointestinales; sin embargo, esta prueba no se emplea para detectar ni diagnosticar estos trastornos.

    Si la prueba de la mononucleosis es negativa pero el médico necesita más información acerca de la presencia del EBV y de una posible infección por este virus, puede solicitar uno o varios anticuerpos frente a EBV. Estos anticuerpos pueden indicar si la persona es susceptible a la infección por EBV, ha tenido una infección recientemente, tuvo una infección previa o tiene una infección por EBV reactivada.

    Los anticuerpos heterófilos disminuyen al cabo de unas cuatro semanas; así, la prueba rápida para mononucleosis se negativizará al resolverse la infección.

  • ¿Es muy grave la mononucleosis infecciosa (MNI)?

    Los síntomas de la enfermedad suelen resolverse al cabo de uno a cuatro meses con un tratamiento de soporte, aportando líquidos y guardando un reposo absoluto.  A veces, el tamaño del bazo y/o del hígado aumenta, por lo que se debe limitar la actividad normal hasta que se recupera el tamaño normal de estos órganos. Muy raramente, pueden existir complicaciones cardíacas o del sistema nervioso central. En varones portadores del gen específico XLP, la MNI puede ocasionar un fallo hepático grave, que podría ser fatal.

  • ¿Es cierto que la mononucleosis se transmite con los besos?

    Para que el virus de Epstein-Barr (EBV) se propague es necesario el contacto con saliva de una persona infectada, como puede suceder al besarse. Sin embargo, la infección puede contraerse de otras maneras, como por ejemplo por compartir juguetes que se hayan chupado, por compartir botellas de agua, vasos, cepillos dentales, o incluso a través de las mismas manos. La transmisión del virus a través del aire o de la sangre no suele constituir una vía común de infección. El período de incubación de la enfermedad, o el tiempo que transcurre desde la infección hasta que aparecen los síntomas, es de entre 4 y 6 semanas.

    Las personas con MNI pueden transmitir la infección durante varias semanas. Muchas personas sanas previamente infectadas por EBV pueden ser portadoras del virus y propagarlo de manera intermitente durante toda la vida; realizar análisis a estas personas no resulta práctico. Es por esta razón que se considera prácticamente imposible evitar la propagación del virus. Además, a la edad de 40 años, casi toda la población se habrá infectado con el EBV, aunque ello no significa que se desarrolle una MNI.

  • ¿Puede el virus de Epstein-Barr (EBV) ser la causa del síndrome de fatiga crónica?

    Por ahora, no existe ninguna evidencia analítica que indique que la infección por EBV sea la causa del síndrome de fatiga crónica. Si desea más información, acceda a este enlace.

  • ¿Se puede contraer la mononucleosis en más de una ocasión?

    A pesar de que los síntomas de la MNI desaparecen en 1 o 2 meses, el virus de Epstein-Barr (EBV) permanece inactivo en algunas células del organismo durante toda la vida. El virus se puede reactivar periódicamente y puede detectarse en saliva de personas infectadas. Esta reactivación suele tener lugar sin síntomas asociados a la enfermedad.

  • ¿Qué otras enfermedades puede producir el virus de Epstein-Barr (EBV)?

    El EBV se ha asociado a ciertos cánceres, como linfoma de Burkitt, enfermedad de Hodgkin, carcinoma nasofaríngeo y linfoma asociado al SIDA. Se sigue estudiando la posible asociación del virus con otros tipos de cáncer. La incidencia de estas enfermedades es baja; el linfoma de Burkitt y el carcinoma nasofaríngeo no suelen ser muy habituales en nuestro entorno.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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