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¿En qué consiste?

La menopausia es un proceso que forma parte del envejecimiento natural de la mujer. Es la época de la vida de una mujer en la que finaliza la menstruación y ya no se pueden tener hijos. Puede aparecer a cualquier edad a partir de los 35 años, aunque lo normal es que se inicie a finales de los cuarenta o principios de los cincuenta. Durante la etapa fértil de la mujer, las hormonas FSH, LH, estradiol (un tipo de estrógenos) y progesterona interactúan entre ellas de manera cíclica mensual con la finalidad de propiciar el desarrollo y posterior liberación de un óvulo de los ovarios, conduciendo todo ello a la regulación mensual del período menstrual o bien al inicio de un embarazo. Cuando la mujer se acerca a la menopausia, la producción cíclica de estradiol y progesterona por los ovarios disminuye y deja de ser consistente.

El cambio hacia la menopausia recibe el nombre de transición menopáusica o perimenopausa. Durante este período de tiempo las hormonas pueden fluctuar mes a mes, de manera que las menstruaciones y la ovulación empiezan a ser irregulares. Algunos meses puede aparecer el periodo, pero también pueden pasar varios meses sin él. Es importante recordar que, aunque no es muy probable, durante este tiempo la mujer todavía puede quedarse embarazada.

Se considera que se ha alcanzado definitivamene la menopausia cuando la mujer no ha presentado menstruación durante doce meses. En este momento, el ovario ha dejado de producir estradiol y progesterona, no se producen ovulaciones y la mujer no puede ya quedarse embarazada. A pesar de que este proceso forma parte del proceso de envejecimiento normal, es importante tener en cuenta ciertos aspectos asociados a la menopausia y al estilo de vida de una mujer post-menopáusica y relacionados con la salud:

  • La disminución de los niveles de estrógenos puede conducir a un aumento del riesgo de osteoporosis
  • La variación en los niveles de estrógenos puede constituir un factor contribuyente al desarrollo de enfermedad cardiovascular
  • Los tejidos que conforman la vagina se adelgazan (se atrofian) lo que suele provocar irritación crónica, sequedad vaginal y mayor susceptibilidad a las infecciones
  • La disminución de los niveles de estrógenos se asocia a una disminución de la producción de colágeno y elastina, dos proteínas responsables de la manutención de la integridad cutánea. A medida que disminuyen los niveles de estas proteínas, la piel se va adelgazando, se vuelve más seca y más susceptible a lesiones

La menopausia es fisiológica (natural) cuando la mujer envejece pero puede aparecer por otras causas. La menopausia quirúrgica aparece a consecuencia de la extirpación de los ovarios, para tratar un cáncer o en el curso de una histerectomía (se extirpa el útero). La extirpación quirúrgica conlleva la falta de producción hormonal, y por lo tanto, aparecerán los signos y síntomas propios de la menopausia al cabo de poco tiempo. También puede existir una menopausia como resultado de una exposición excesiva a agentes radioterápicos o quimioterápicos, a consecuencia de trastornos de la hipófisis o en mujeres con un estado de salud muy precario o deficitario.

Anteriormente se decía que una mujer alcanzaba una menopausia prematura si los síntomas y signos aparecían antes de los 40 años de edad. Actualmente se dice que estas mujeres presentan una insuficiencia ovárica prematura o una insuficiencia ovárica primaria. Es posible que algunas de estas muejres lleguen a quedarse embarazadas.

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Acerca de Menopausia
  • Signos y síntomas

    El organismo de la mujer sufre varios cambios durante la menopausia. Los síntomas más comunes de la menopausia tienen lugar cuando los estrógenos empiezan a disminuir. La mujer suele experimentar:

    • Sofocos
    • Sudoración nocturna
    • Cambios repentinos de humor, de la depresión a la euforia
    • Disminución de la líbido y el deseo sexual
    • Aumento de la frecuencia o deseo urgente de orinar
    • Sequedad vaginal que provoca dolor durante las relaciones sexuales
    • Pérdida ósea excesiva, aumentando el riesgo de osteoporosis
    • Aumento del riesgo cardiovascular (porque los niveles de colesterol LDL o "malo" pueden aumentar)
  • Pruebas relacionadas

    Estas pruebas no tienen porqué solicitarse a todas las mujeres perimenopáusicas o menopáusicas. No obstante, sí pueden solicitarse a mujeres con síntomas de menopausia en insuficiencias ováricas prematuras o con otros problemas de salud, como una osteoporosis:

    • FSH (folitropina u hormona folículo-estimulante): para establecer si se está cerca de la menopausia o ya se ha alcanzado
    • Estradiol: para medir la producción ovárica de estrógenos y saber si el ciclo menstrual es normal
    • Función tiroidea (T4 libre y TSH): para evaluar la función de la glándula tiroidea, que puede disminuir con la edad, afectando a la menstruación y originando síntomas similares a los de la menopausia
    • Hormona antimulleriana: para predecir el inicio de la menopausia y/o para evaluar una pérdida de fertilidad de la mujer

    Otras pruebas adicionales son:

    • Perfil lipídico: para detectar si existen niveles elevados de triglicéridos y de colesterol LDL ("malo") y disminuidos de colesterol HDL ("bueno"), para evaluar el riesgo cardiovascular
    • Hemograma: para evaluar el número de hematíes y de leucocitos de la sangre
    • Pruebas para conocer la función renal y hepática, especialmente si se plantea terapia hormonal sustitutiva
    • Presión arterial: para detectar si existe hipertensión

    A medida que disminuyen los estrógenos, los huesos pueden volverse débiles. Si desea más información, consulte el siguiente enlace.

  • Tratamiento

    El tratamiento de la menopausia fisiológica es controvertido. Normalmente, la intensidad de los síntomas va disminuyendo con el tiempo. Sin embargo, se pueden considerar ciertas estrategias para aliviar síntomas cuando son especialmente molestos para la mujer. Son de ayuda los cambios en el estilo de vida, que incluyen una dieta saludable, la realización de ejercicio físico de forma regular y el abandono del consumo de tabaco. Los sofocos pueden atenuarse evitando las comidas picantes, y el consumo de café y té. Existen otros productos que pueden obtenerse sin receta médica que a pesar de no haberse podido comprobar su eficacia, prometen un alivio de los síntomas. Es importante comentar al médico si se están tomando tales suplementos, ya que podrían interferir con ciertos medicamentos.

    La terapia hormonal sustitutiva (THS) es el tipo de tratamiento más usado para disminuir o eliminar los síntomas de la menopausia cuando estos son severos, y también en menopausia debida a cirugía o a otra causa (no relacionada con la edad). La THS consiste en la toma de estrógenos o en el uso de parches transdérmicos o cremas; en mujeres que conservan la matriz (útero) se emplea progesterona por vía oral. Existen riesgos asociados a la THS, como el desarrollo de coágulos de sangre, trombosis venosas profundas, cáncer de mama, cáncer uterino o de endometrio y enfermedad cardiovascular. La toma aislada de estrógenos aumenta ligeramente el riesgo de desarrollar cáncer de endometrio, y por este motivo se suele prescribir simultáneamente progestina para contrarrestar los efectos de los estrógenos. Es importante discutir con el médico acerca de todas las opciones terapéuticas disponibles para seleccionar la que mejor se ajuste a las necesidades. Si desea más información acceda a este enlace.

Bibliografía

NOTA: Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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