Malabsorción

30/11/2022

¿En qué consiste?

La malabsorción se produce por la disminución de la capacidad de absorber y/o digerir los nutrientes. Se observa en una gran variedad de enfermedades y puede ocasionar una malnutrición o bien síntomas y signos asociados con las deficiencias específicas de ciertos nutrientes.

El organismo requiere un suministro constante de nutrientes para desarrollarse, repararse, mantenerse, producir energía, enzimas, hormonas, proteínas, células, tejidos, huesos y para combatir las infecciones. Los nutrientes proceden de la dieta e incluyen vitaminas y minerales esenciales (micronutrientes).

Los alimentos ingeridos se digieren en tres etapas:

  • Las proteínas, grasas y azúcares compuestos (carbohidratos) se degradan por la acción de los ácidos del estómago, por los enzimas producidos en el páncreas y con la bilis procedente del hígado.
  • Los nutrientes se absorben principalmente en las células del intestino delgado y se incorporan a la sangre.
  • La sangre transporta y distribuye los nutrientes por todo el organismo; los nutrientes se utilizan o se almacenan en los órganos y tejidos.

Una disrupción o interferencia con este proceso puede conducir a una malabsorción. El tipo y gravedad de las deficiencias y de los síntomas o signos observados dependen de si el problema radica en la digestión general y la absorción, o si afecta a uno o varios nutrientes específicos.

Problemas digestivos

Las proteínas, grasas y carbohidratos no se pueden digerir correctamente sin la acción de la bilis y de los enzimas pancreáticos. Puede existir una falta de bilis o de enzimas pancreáticos en las enfermedades hepáticas o en las enfermedades pancreáticas, ya que se limita su producción; también en los trastornos como la fibrosis quística, en la que los enzimas pancreáticos no pueden alcanzar el tracto gastrointestinal.

 Problemas de absorción

Si el intestino no puede absorber los nutrientes, estos se eliminan por las heces. Esto puede suceder si existe una lesión de las células y tejidos intestinales, o cuando el intestino es corto (a consecuencia por ejemplo de una intervención quirúrgica), reduciéndose así el área o superficie de contacto con los alimentos y el tiempo de tránsito de los nutrientes por el intestino.

La deficiencia de vitamina B12 es una deficiencia específica. Para la absorción de la vitamina B12 es necesario que exista el factor intrínseco y que se conserve la acidez del estómago. El factor intrínseco es una sustancia producida por las células parietales del estómago. El ácido del estómago separa la vitamina B12 de las proteínas, y el factor intrínseco fija a la vitamina B12 liberada. La falta de cualquiera de los dos (factor intrínseco o acidez del estómago) impide la absorción intestinal de B12 y conduce a un déficit de vitamina B12. Puede ser consecuencia de la edad avanzada, de fármacos que disminuyen o inhiben la producción ácida del estómago, de intervenciones quirúrgicas gástricas, de enfermedades que afectan a las células parietales u otras enfermedades.

Problemas de transporte

Una vez que los nutrientes se absorben en el intestino, pueden existir obstáculos a su transporte por el organismo. Esto puede ser debido a problemas del sistema linfático, como por ejemplo un linfoma, o por enfermedades raras como la abetalipoproteinemia.

Acerca de la malabsorción

Causas de malabsorción

Son muchos los trastornos y enfermedades que pueden ocasionar malabsorción. Algunas de ellas se describen a continuación:

Signos y síntomas

Los signos y síntomas de malabsorción dependen de la causa subyacente, así como del tipo y gravedad de las deficiencias nutricionales. Pueden hacerse evidentes rápidamente o desarrollarse lentamente y empeorar con el tiempo. El organismo puede almacenar algunos nutrientes, como la vitamina B12, y por este motivo los síntomas y signos solo se manifiestan cuando se han consumido las reservas. Los signos y síntomas asociados a una insuficiente producción de enzimas pancreáticas pueden no hacerse evidentes hasta que el organismo ha perdido un 90% de su capacidad de producción.

Entre los signos y síntomas más frecuentes observados en la malabsorción se incluyen:

  • Diarrea persistente.
  • Heces grasientas, desligadas y malolientes (esteatorrea).
  • Retraso del desarrollo (niños).
  • Dolor, calambres, hinchazón y gases abdominales.

Otros signos y síntomas, como los que se citan a continuación, pueden ser debidos a deficiencias específicas o a afectación del estado general:

  • Debilidad, cansancio.
  • Acumulación de líquido en el abdomen (ascitis).
  • Piel seca y con escamas, erupciones.
  • Inflamación de la lengua (glositis).
  • Pérdida de masa muscular, pérdida de peso inexplicable.
  • Náuseas y vómitos.
  • Hinchazón de las manos, piernas y pies (edema periférico).
  • Inflamación de la cavidad bucal (estomatitis).
  • Hematomas de fácil aparición, sangrado de las encías.
  • Entumecimiento y hormigueo en pies y manos.
  • Palidez.
  • Dolor muscular u óseo.

En los casos de malabsorción crónica, pueden desarrollarse los siguientes signos y síntomas:

Pruebas relacionadas

Los objetivos de estas pruebas consisten en:

  • Realizar un cribado en las personas que presentan mayor riesgo de malabsorción, debido a algún trastorno subyacente como, por ejemplo, una fibrosis quística.
  • Detectar la malabsorción, identificar su causa y evaluar los tipos y gravedad de las deficiencias nutricionales.
  • Detectar complicaciones como la anemia.
  • Monitorizar la eficacia del tratamiento.

No existe una única prueba que sirva para detectar una malabsorción ni para identificar su causa. El médico considera múltiples variables como el examen físico, la historia familiar y los signos y síntomas. Las pruebas suelen realizarse por etapas, y a medida que se obtienen resultados, se descartan posibles causas y se afina el diagnóstico. Normalmente se solicita:

  • Una serie de pruebas iniciales para evaluar la función de células y órganos, la digestión, y para hallar explicación por ejemplo a una diarrea  persistente o a los signos y síntomas más frecuentes en la malabsorción.
  • Pruebas específicas útiles para detectar o excluir enfermedades asociadas a la malabsorción y para identificar deficiencias específicas y complicaciones.

Pruebas de laboratorio

Entre las pruebas iniciales se incluyen:

En función de los resultados de las pruebas anteriores, de las manifestaciones clínicas y de la sospecha médica, se pueden solicitar también:

Otras pruebas menos frecuentes incluyen:

Otras pruebas ajenas al laboratorio

Algunas veces es necesario realizar pruebas para examinar el tracto digestivo, el hígado y/o el páncreas, las pruebas pueden incluir:

  • Ecografía abdominal.
  • Tomografía computarizada (TC).
  • Endoscopia.
  • Pancreatografía retrógrada endoscópica (CREP).

Para aprender más acerca de las pruebas de imagen puede consultar este enlace RadiologyInfo.org.

Tratamiento

Una persona afectada por malabsorción puede trabajar con su proveedor de atención médica, un nutricionista u otros profesionales de la salud para abordar y controlar su afección. El tratamiento de la malabsorción generalmente incluye uno o más de los siguientes:

  • Corrección de la causa subyacente: para minimizar los síntomas derivados de la malabsorción y reducir al máximo la afectación intestinal.
  • Reponer los nutrientes que faltan: puede suponer la toma de enzimas pancreáticas por vía oral, de suplementos de minerales y vitaminas A, D, E, K, vitamina B12 y folato, etc.
  • Ingerir alimentos ricos en nutrientes: en algunas personas puede recomendarse una dieta baja en grasas y rica en proteínas; en otros casos las modificaciones dietéticas son significativas, por ejemplo, suprimir el gluten de la dieta.
  • Consensuar con el médico un plan de tratamiento ajustado a las necesidades de cada uno
  • Monitorización del estado de salud: a menudo supone la determinación regular de pruebas de laboratorio como hemograma, perfil hepático, glucosa, proteínas, urea, creatinina, electrolitos, etc.

Enlaces

Pruebas relacionadas:

Hemograma

Grasas en heces

Sangre oculta en heces (SOH)

Vitamina B12 y folato

Pruebas de la enfermedad celíaca

Prueba de absorción de xilosa

Cultivo de heces

Parásitos en heces

Vitamina D

Vitamina A

Tiempo de protrombina y ratio internacional normalizada (INR)

Prueba del cloruro en sudor

Quimotripsina

Tripsinógeno

Pruebas de tolerancia a la lactosa

Estados fisiológicos y enfermedades:

Malnutrición

Enfermedad celíaca

Déficits de folato y vitamina B12

Fibrosis quística

Insuficiencia pancreática

Intolerancia a la lactosa

En otras webs:

MedlinePlus: Síndromes de malabsorción https://medlineplus.gov/spanish/malabsorptionsyndromes.html

National Digestive Diseases Information Clearinghouse (NDDIC): El aparato digestivo y su funcionamiento https://www.niddk.nih.gov/health-information/informacion-de-la-salud/enfermedades-digestivas/aparato-digestivo-funcionamiento

NDDIC: Enfermedad celíaca https://www.niddk.nih.gov/health-information/informacion-de-la-salud/enfermedades-digestivas/enfermedad-celiaca

American Academy of Pediatrics, Healthy Children: Malabsorption https://www.healthychildren.org/english/health-issues/conditions/abdominal/pages/malabsorption.aspx

American Gastroenterological Association

https://gastro.org/guidelines/ibd-and-bowel-disorders/

Bibliografía

NOTA: Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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