También conocido como
Cobalamina
Ácido fólico
Folato eritrocitario
Nombre sistemático
Vitamina B12 y Folato (ácido fólico)
Este artículo fue revisado por última vez el
Este artículo fue modificado por última vez el 02.12.2017.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Para facilitar el diagnóstico de una anemia o de una neuropatía (lesión en un nervio); para evaluar el estado nutricional de una persona; para monitorizar la eficacia del tratamiento de los déficits de vitamina B12 o de folato.

 

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando en el hemograma los glóbulos rojos o hematíes están aumentados de tamaño (macrocitosis) o cuando existe una hipersegmentación de los neutrófilos; cuando existen signos y/o síntomas de anemia (debilidad, cansancio, palidez cutánea) y/o de neuropatía (sensación de quemazón o de hormigueo, espasmos oculares, pérdida de memoria, alteraciones del estado mental); cuando se está bajo tratamiento por un déficit de vitamina B12 o de folato.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa.

 

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Puede ser necesario guardar un ayuno de entre 6 y 8 horas antes de la realización de la prueba.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Los rangos de referencia de las pruebas que se le han realizado los encontrará seguramente en su informe de laboratorio. Normalmente se encuentran a la derecha de los resultados.

Si no dispone del informe de laboratorio y desea obtener un rango de referencia, consulte a su médico o al laboratorio que realizó los análisis. Los resultados de las pruebas de laboratorio no tienen sentido por sí mismos. Toman significado cuando se comparan con los rangos de referencia. Los rangos de referencia son los valores esperados para una persona sana. A veces se les llama también valores "normales". Al comparar el resultado de una prueba con los valores de referencia, se puede ver si el resultado se encuentra fuera del rango de valores esperados. Los valores que están fuera de los rangos esperados pueden proporcionar pistas para ayudar a identificar posibles enfermedades o trastornos. Si bien la precisión de las pruebas de laboratorio ha evolucionado significativamente en las últimas décadas, puede existir cierta variabilidad entre laboratorios debido a las diferencias en los reactivos químicos empleados, las técnicas de medida y los analizadores o instrumentos que se utilizan. Esta es la razón por la que se proporcionan tan pocos rangos de referencia en esta página web. Es importante saber que, para evaluar si los resultados están "dentro de los límites normales", se debe aplicar el rango de referencia proporcionado por el laboratorio que realizó el análisis. Si desea obtener más información, refiérase al artículo Intervalos de referencia y su significado.

¿Qué es lo que se analiza?

La vitamina B12 y el folato forman parte del complejo de las vitaminas B. Estas pruebas miden la concentración de folato y vitamina B12 en suero o plasma (porción líquida de la sangre), esencialmente con la finalidad de detectar deficiencias de las mismas. También se puede determinar la cantidad de folato contenida dentro de los hematíes, donde suele ser más elevada que en el suero o plasma.

El folato se encuentra en las verduras de hojas verdes, en los cítricos, en las alubias, en los guisantes, en el hígado y en las levaduras. Normalmente se habla de ácido fólico cuando se está haciendo referencia a los suplementos añadidos a alimentos y bebidas. La vitamina B12 se encuentra en los productos de origen animal como la carne roja, el pescado, la carne de corral, los lácteos y los huevos; el organismo no es capaz de producirla. Últimamente, los cereales enriquecidos, el pan y otros derivados de cereales constituyen también fuentes importantes de vitamina  B12 y folato (identificado como ácido fólico en la información nutricional del envase).

Tanto la vitamina B12 como el folato son imprescindibles para una formación normal de los hematíes, para una buena reparación celular y tisular y para la síntesis del ADN. La vitamina B12 también es esencial para la salud neuronal, y el folato es necesario para la división celular, como se ha observado en el feto durante el embarazo. Déficits de folato y de vitamina B12 pueden producir una anemia macrocítica, como la anemia megaloblástica que se caracteriza por una disminución de la producción de hematíes que por otra parte están aumentados de tamaño (conocidos como macrocitos). La anemia megaloblástica también puede acompañarse de alteraciones celulares en la médula ósea, disminución de leucocitos y de plaquetas.

Los déficits de vitamina B12 también pueden producir diferentes grados de neuropatías, lesiones en los nervios que pueden provocar hormigueo e insensibilidad en manos y pies. Los déficits de folato al principio del embarazo pueden hacer aumentar el riesgo de que el feto presente defectos del tubo neural, como espina bifida. Normalmente, las deficiencias de vitamina B12 y folato son de causa dietética, ya sea por un aporte insuficiente, por una absorción inadecauda o por un aumento de las necesidades como sucede durante el embarazo.

Actualmente muchos alimentos y bebidas están enriquecidos con estas vitaminas. El organismo es capaz de almacenar en el hígado cantidades de vitamina B12 suficientes para varios años; en el caso del folato las reservas son de aproximadamente 3 meses. Las carencias dietéticas de estas vitaminas no suelen causar síntomas hasta que se agotan las reservas. En personas vegetarianas estrictas y en sus hijos (si los amamantan) sí pueden ocasionalmente observarse déficits de vitamina B12.

La absorción de la vitamina B12 se subdivide en distintas etapas. La vitamina B12 se libera de los alimentos gracias al ácido del estómago; posteriormente, en el intestino delgado, la vitamina B12 se une al factor intrínseco (FI), una proteína producida por las células parietales del estómago. Este complejo FI-B12 se absorbe en el intestino delgado donde se fija a proteínas transportadoras (transcobalaminas) que permiten su paso hacia la circulación sanguínea. Cualquier trastorno o enfermedad que interfiera en estas etapas, impedirá la correcta absorción de vitamina B12.

Las deficiencias de vitamina B12 y folato atribuibles a un aumento de las necesidades se pueden observar en varias circunstancias. Durante el embarazo, lactancia, infancia, anemias hemolíticas crónicas y cánceres existe un aumento de la demanda de folato. Actualmente se prescriben a todas las embarazadas suplementos de folato para asegurar que el desarrollo fetal será normal.

¿Cómo se obtiene la muestra para el análisis?
Extracción de la muestra por punción de una vena del antebrazo.

¿Se requiere alguna preparación previa para asegurar la calidad de la muestra?
Puede ser necesario guardar un ayuno de entre 6 y 8 horas antes de la realización de la prueba.

NOTA: En el apartado, El laboratorio por dentro, encontrará información sobre la recogida y procesamiento de las muestras de sangre y los cultivos de esputo.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se utiliza?

    La vitamina B12 y el folato se suelen solicitar para detectar si existe algún déficit y para determinar la causa de algunas anemias. Un tipo de anemia asociado es la anemia perniciosa, que es un trastorno autoinmune que afecta a la absorción de la vitamina B12. Esta anemia megaloblástica aparece cuando el organismo produce anticuerpos dirigidos contra las células parietales gástricas o contra el factor intrínseco, y por lo tanto se produce una malabsorción de vitamina B12.

    Se pueden solicitar el folato, la vitamina B12 y otra serie de pruebas para evaluar el estado general de salud y nutricional de una persona con síntomas y/o signos de malnutrición o malabsorción. Entre estas personas se incluye a individuos con alcoholismo, con enfermedad hepática, con cáncer gástrico, con problemas de malabsorción como la enfermedad celíaca, el esprúe tropical, la enfermedad de Crohn, la enfermedad inflamatoria intestinal y la fibrosis quística.

    La vitamina B12 y el folato se pueden solicitar también para facilitar el diagnóstico de trastornos del comportamiento o mentales, especialmente en ancianos. La vitamina B12 se puede solicitar de manera aislada o juntamente con el folato o formando parte de otras pruebas de cribado (ANA, proteína C reactiva, factor reumatoide, hemograma) para orientar sobre la posible causa de una neuropatía.

    En personas ya diagnosticadas de déficit de vitamina B12 y/o folato, estas pruebas se pueden solicitar de manera ocasional para monitorizar la eficacia del tratamiento. Estas determinaciones son realmente importantes en los individuos que no pueden absorber la vitamina B12 y/o folato y deben seguir un tratamiento de por vida.

    Los niveles séricos de folato varían en función de la dieta. Los hematíes o eritrocitos pueden acumular hasta un 95% del folato circulante, y por este motivo puede medirse el folato eritrocitario para detectar deficiencias. No existe consenso acerca de si es mejor medir el folato sérico o el eritrocitario.

    Otras pruebas de laboratorio que pueden resultar de interés son la homocisteína y el ácido metilmalónico. Ambos se elevan en los déficits de vitamina B12, mientras que en las deficiencias de folato tan sólo se eleva la homocisteína. Esta diferencia es importante porque si se trata una deficiencia de vitamina B12 con folato, la anemia se corrige pero ello no detendrá el daño neurológico que podrá ser irreversible.

  • ¿Cuándo se solicita?

    La vitamina B12 y el folato se solicitan cuando en un hemograma los hematíes aparecen aumentados de tamaño. Este aumento de tamaño de los hematíes queda reflejado en los índices eritrocitarios, concretamente en el VCM (volumen corpuscular medio).

    Cuando una persona, especialmente si es mayor, presenta trastornos de comportamiento o mentales como irritabilidad, confusión, depresión y/o paranoia, la vitamina B12 y el folato facilitan el diagnóstico de la causa subyacente. También se pueden solicitar cuando una persona presenta síntomas que sugieren déficits de vitamina B12 o folato tales como cansancio, debilidad, mareos y lesiones o irritación en la boca o en la lengua.

    Cuando un individuo presenta síntomas de lesión nerviosa, como hormigueo, quemazón o insensibilidad en manos, brazos, piernas y/o pies, se puede solicitar una determinación de vitamina B12 para determinar la causa de los síntomas.

    La vitamina B12 y el folato se pueden solicitar como parte de un chequeo del estado nutricional cuando una persona presenta síntomas de malnutrición o de malabsorción. Cuando un lactante presenta déficits de vitamina B12 o de folato, se deben realizar estas determinaciones también a la madre para ver si es ella la que padece el déficit que les está afectando a ambos.

    En personas en tratamiento con vitamina B12 o folato, se hacen determinaciones de manera ocasional para monitorizar la eficacia del tratamiento. En personas con deficiencias nutricionales, estas determinaciones sirven para el seguimiento del paciente. En personas con trastornos que provocan un déficit crónico, la solicitud de estas pruebas forma parte de un plan de tratamiento a largo plazo.

  • ¿Qué significa el resultado?

    Las pruebas de determinación de vitamina B12 y folato proporcionan una instantánea de sus niveles en sangre. Unos valores normales indican que los síntomas del individuo son probablemente atribuibles a otra causa, o quizás que las reservas de vitamina B12 y/o folato todavía no se han agotado. A veces, si a pesar de hallar una vitamina B12 normal se sigue sospechando un déficit de B12, el médico solicita la determinación de ácido metilmalónico (AMM) ya que constituye un marcador precoz de déficit de vitamina B12.

    Si una persona tiene síntomas, unos niveles disminuidos de vitamina B12 y/o folato indican la presencia de una deficiencia, a pesar de no reflejar necesariamente la severidad de la anemia o de la neuropatía asociadas; será necesario solicitar otras pruebas para hallar la causa. Entre las causas de disminución de los niveles de vitamina B12 y/o folato se encuentran:

    • Ingesta insuficiente - no es frecuente pero puede observarse en estados de desnutrición general y en vegetarianos que no consumen productos animales, ni leche ni huevos. Las deficiencias de folato son sin embargo raras desde que cereales y derivados se enriquecen con folato.
    • Malabsorción - pueden observarse deficiencias tanto de folato como de vitamina B12 en trastornos que interfieren con su absorción en el intestino delgado, como:
      • Enfermedad celíaca y esprúe tropical
      • Sobrecrecimiento bacteriano o presencia de parásitos en los intestinos
      • Disminución de la producción ácida del estómago por el uso prolongado de ciertos fármacos, como antiácidos o inhibidores de la bomba de protones
      • Anemia perniciosa, la causa más frecuente de déficit de vitamina B12
      • Intervenciones quirúrgicas en las que se extirpa parte del estómago, como un by-pass gástrico, o de los intestinos, con la consiguiente disminución de la absorción
      • Insuficiencia pancreática
    • Alcoholismo crónico - causa un déficit de vitamina B12 y/o folato por disminución de la ingesta y por disminución de la liberación de la vitamina B12 desde las proteínas de la dieta
    • Fármacos - pueden ocasionar déficits de vitamina B12 y/o folato; por ejemplo metformina y omeprazol causan una malabsorción de B12 y trastornos de la liberación de la B12 desde los alimentos debido a una disminución de la secreción ácida, respectivamente
    • Anticonvulsivantes como fenitoína o fármacos como el metotrexate que, respectivamente, disminuyen los niveles de folato o bloquean la absorción del mismo y alteran su metabolismo
    • Aumento de la demanda - las embarazadas necesitan mayor cantidad de folato para segurar un desarrollo fetal normal. Las personas con cáncer, especialmente si éste ha metastatizado (diseminado) o con anemia hemolítica crónica necesitan mayor cantidad de folato

    Concentraciones normales o aumentadas de folato y/o vitamina B12, en personas tratadas con suplementos (vía oral o inyecciones) por un déficit de los mismos, indican que ha habido una buena respuesta al tratamiento.

    Es poco habitual hallar niveles elevados de B12 y no suele tener interés su monitorización. A veces se observan asociados a diabetes, insuficiencia cardíaca, obesidad, SIDA, enfermedad hepática grave o en trastornos mieloproloferativos crónicos y cáncer.

  • ¿Hay algo más que debería saber?

    Si una persona presenta déficit de vitamina B12 y de folato pero sólo toma suplementos de ácido fólico, el déficit de vitamina B12 puede quedar enmascarado. Es posible que la anemia asociada se resuelva pero la neuropatía persistirá.

    El test de Schilling para confirmar el diagnóstico de anemia perniciosa solía solicitarse con frecuencia, pero actualmente ha caído en desuso puesto que implica la administración de vitamina B12 radioactiva. Esta prueba ha sido reemplazada en parte por la determinación de anticuerpos anti factor intrínseco y anti células parietales.

  • ¿Puede ser perjudicial una ingesta excesiva de vitamina B12 y ácido fólico?

    Normalmente no, porque son compuestos hidrosolubles y el organismo elimina el exceso por vía renal.

  • ¿Debería realizarse la determinación de vitamina B12 y folato a todo el mundo?

    No suele ser necesario; tan sólo si existen síntomas asociados a su deficiencia, o si los hematíes aparecen aumentados de tamaño o si existen trastornos asociados a malabsorción.

  • ¿Debería realizarse la determinación de folato a todas las embarazadas?

    No, pero las mujeres embarazadas y las que preven un futuro embarazo deberían tomar suplementos de ácido fólico.

  • ¿Pueden realizarse las determinaciones de vitamina B12 y folato en la misma consulta médica?

    Para estas pruebas se requiere una instrumentación especializada y por ello se realizan en un laboratorio.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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