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Acerca de Síndromes endocrinos
  • ¿Qué es el sistema endocrino?

    El sistema endocrino está formado por diversas glándulas situadas por todo el organismo. Junto con el sistema nervioso, controla y regula muchas funciones del organismo. Mientras que el sistema nervioso utiliza impulsos nerviosos como medida de control, el sistema endocrino utiliza moléculas químicas, conocidas como hormonas, como mensajeras. Las hormonas se producen en diversas glándulas endocrinas, donde también pueden almacenarse y posteriormente secretarse. Cuando las hormonas se liberan desde las glándulas endocrinas hacia la circulación sanguínea, realizan su efecto en células, tejidos u órganos diana específicos. En cada una de estas estructuras existen receptores específicos que se acoplan a las hormonas, como una llave a una cerradura.

    El hipotálamo es una glándula endocrina situada en la parte central e inferior del cerebro. El hipotálamo responde a señales del cerebro produciendo diversas hormonas que estimulan o inhiben a la hipófisis o glándula pituitaria (glándula situada por debajo del hipotálamo). A su vez, las hormonas liberadas por la hipófisis favorecen o inhiben la producción de otras hormonas en otras glándulas endocrinas. Entre estas glándulas se incluyen el tiroides, las glándulas adrenales o suprarrenales, los testículos y los ovarios. Hay muchos otros tejidos y órganos en el organismo que también constituyen dianas sobre las que las hormonas ejecutan su acción.

    La mayor parte de las glándulas endocrinas están controladas por mecanismos de retroalimentación que evitan que aparezcan desequilibrios hormonales. Hormonas liberadas por una glándula pueden ejercer su acción sobre otras glándulas estimulándolas, de tal manera que estas últimas producen y liberan una hormona distinta hacia la circulación sanguínea; esta hormona a su vez será capaz de ejercer una acción en otro tejido u órgano diana.

    Por ejemplo, el hipotálamo estimula la hipófisis, y esta actúa sobre la glándula adrenal regulando su función. El hipotálamo libera CRH (hormona liberadora de la corticotropina) que provoca que la hipófisis libere la corticotropina o ACTH u hormona adrenocorticotropa. La ACTH estimula la glándula adrenal para que produzca cortisol. Una vez se alcanza un nivel determinado de cortisol (o valor umbral) el hipotálamo y la hipófisis dejan de producir CRH y ACTH, respectivamente, creándose así un sistema de retroalimentación negativo.

    Algunas hormonas como el cortisol, tienen un patrón de liberación diario o mensual. Las concentraciones de cortisol son más elevadas por la mañana y disminuyen por la tarde. Las concentraciones de las hormonas hipofisarias FSH (folículoestimulante) y LH (luteinizante) aumentan y disminuyen siguiendo unos ciclos característicos y regulan así el ciclo menstrual de las mujeres. Otras hormonas están presentes en la sangre en muy pequeñas cantidades y se liberan en situaciones especiales, como es el caso de la secreción de adrenalina (epinefrina) por parte de las glándulas suprarrenales en situaciones de estrés.

    Debido a que el sistema endocrino y el conjunto de glándulas suelen ser interdependientes, un trastorno en una glándula puede alterar la función de otra glándula del organismo. Por ejemplo, un trastorno del hipotálamo puede afectar a la hipófisis así como a otras glándulas que dependen de las dos anteriores. Los síndromes endocrinos se pueden categorizar en función de la glándula que resulta afectada:

    • Los trastornos primarios afectan a los órganos diana (por ejemplo, glándula tiroides, glándulas suprarrenales, ovarios, testículos)
    • Los trastornos secundarios afectan a la glándula que regula la acción de los órganos diana (normalmente, la hipófisis o glándula pituitaria)
    • Los trastornos terciarios afectan al hipotálamo
  • ¿Qué puede suceder?

    Las hormonas afectan a sistemas de todo el organismo. Controlan el desarrollo de las características sexuales femeninas y masculinas, la fertilidad, el crecimiento, el consumo de energía, la digestión, la capacidad para utilizar la glucosa, la respuesta al estrés, el mantenimiento del equilibrio hidroelectrolítico y de la presión arterial. Los desequilibrios hormonales acontecen cuando se produce una hormona concreta en exceso o en muy baja cantidad. Algunos de estos trastornos tienen nombres, como el síndrome de Cushing (asociado a un exceso de cortisol), debido a que se asocian a un conjunto típico de signos, síntomas y complicaciones.

    Los trastornos en las glándulas endocrinas pueden deberse a problemas en la misma glándula o a algún problema en el sistema de retroalimentación, y/o a la falta de respuesta del tejido que constituye la diana sobre la que actúa la hormona. Puede existir una disminución de la producción hormonal debida a traumatismos, trastornos del sistema inmune, infecciones, tumores (por desplazamiento de las células productoras de hormonas) o por alguna mutación genética hereditaria que afecta a la cantidad, la calidad o a la estructura de la hormona. El fallo en la producción hormonal de una glándula que impide a su vez que la glándula diana produzca y libere su propia hormona también disminuye la producción hormonal final.

    Los aumentos de producción de hormonas pueden asociarse a desequilibrios del sistema de retroalimentación; por ejemplo, la producción excesiva de ACTH por la hipófisis altera el sistema de retroalimentación. El aumento de producción puede deberse a hiperplasia (aumento de tamaño de la glándula) o a la presencia de un tumor de las células que producen la hormona. No obstante, el aumento de una hormona también puede deberse a que no existe respuesta por parte del tejido diana, o al consumo de fármacos o a la existencia de trastornos hereditarios.

    Los tumores endocrinos productores de excesos de hormonas suelen ser pequeños y benignos. La mayor parte se localizan dentro de la glándula afectada y producen un único tipo de hormona. Raramente son cancerosos. Es poco frecuente que se localicen en otras partes del organismo. El tumor puede causar sintomatología debido al exceso de hormona producida, o porque su crecimiento lo invade todo y desciende la producción de otras hormonas de la glándula o porque al crecer presiona los nervios y estructuras circundantes.

    La mayoría de los trastornos hereditarios son raros y se relacionan normalmente con una producción deficiente o anómala de una única hormona o con la producción hormonal de una glándula en particular (por ejemplo, hipotiroidismo congénito). Sin embargo, existen algunos trastornos hereditarios que afectan a varias glándulas. Se han identificado dos enfermedades, conocidas como MEN-1 y MEN-2 (neoplasia endocrina múltiple, tipos 1 y 2), que afectan a diversas glándulas endocrinas. Estos trastornos se asocian a alteraciones de genes específicos y aumentan el riesgo de desarrollar tumores que pueden afectar a una o más glándulas endocrinas.

  • Glándulas y hormonas

    En esta tabla resumen se incluye un listado de glándulas endocrinas, junto con las hormonas que producen y la acción que estas últimas ejercen.

    Glándula Localización / Descripción Hormonas producidas Función hormonal
    Hipotálamo Parte inferior central del cerebro; establece conexiones con sistema nervioso y sistema endocrino Hormona liberadora de la hormona de crecimiento (GHRH) Estimula la producción de hormona de crecimiento en la hipófisis
    Hormona liberadora de la tirotropina (TRH) Estimula la producción de TSH en la hipófisis
    Hormona liberadora de la corticotropina (CRH) Estimula la producción de ACTH en la hipófisis
    Hormona liberadora de gonadotrofinas (GnRH) Estimula la producción de LH y FSH en la hipófisis
    Hormona inhibidora de la prolactina (PIH, dopamina) Inhibe la producción de prolactina
    Oxitocina; producida por el hipotálamo y almacenada y liberada por la hipófisis Favorece la contracción uterina durante el parto
    Vasopresina (o arginina vasopresina - AVP) también conocida como hormona antidiurética (ADH); producida por el hipotálamo y almacenada y liberada por la hipófisis Contribuye a regular el equilibrio hídrico
    Hipófisis Por debajo del hipotálamo Prolactina Producción de leche (la producción de leche no asociada a embarazo se conoce como galactorrea y suele deberse a aumentos de la concentración de prolactina)
    Hormona de crecimiento (GH) Durante la infancia estimula el crecimiento y la producción de nuevas células; admás ayuda a mantener las masas muscular y ósea en adultos
    ACTH Estimula la producción de cortisol en las glándulas adrenales o suprarrenales
    TSH Estimula la producción de hormonas tiroideas
    LH, FSH Regulan los niveles de estrógenos y de testosterona; juegan un papel en la fertilidad
    Tiroides En forma de mariposa; adosada a la tráquea (zona de la garganta)

    T4 (tiroxina)

    T3 (triyodotironina)

    Contribuyen a regular el metabolismo
    Calcitonina Contribuye a regular los niveles de calcio en sangre y el metabolismo óseo
    Paratiroides 4 glándulas minúsculas alrededor de la glándula tiroides (detrás, debajo o al lado) Paratirina u hormona paratiroidea (PTH) Regula los niveles de calcio en sangre
    Adrenal 2 órganos triangulares, por encima de cada uno de los riñones Catecolaminas como: adrenalina (epinefrina) y noradrenalina (norepinefrina) Regulan la presión arterial, la reacción al estrés, la frecuencia cardíaca
    Aldosterona Regula el equilibrio salino e hidríco
    Cortisol Participa en la respuesta al estrés
    DHEAS Favorece la aparición de vello en la pubertad
    Ovarios 2, localizados en la pelvis

    Estrógenos

    Progesterona

    Regulan las características sexuales femeninas
    Testículos 2, localizados en la ingle Testosterona Regula las características sexuales masculinas
    Páncreas Órgano alargado, localizado por detrás del estómago

    Insulina

    Glucagón

    Somatostatina

    Intervienen en la regulación de los niveles de glucosa en sangre
    Pineal Cara inferior del cerebro Melatonina Ejerce algún control sobre los patrones de sueño; alguna acción sobre la reproducción; no se conocen totalmente sus funciones
  • Ejemplos de trastornos endocrinos
    • Enfermedad de Addison e insuficiencia suprarrenal
    • Hiperplasia adrenal congénita
    • Síndrome de Conn (hiperaldosteronismo primario)
    • Síndrome de Cushing, enfermedad de Cushing
    • Diabetes mellitus
    • Infertilidad
    • Algunos tumores ováricos y cáncer de ovario
    • Algunos tumores testiculares
    • Trastornos hipofisarios
    • Enfermedad de Graves
    • Tiroiditis de Hashimoto
    • Síndrome del ovario poliquístico
    • Enfermedades tiroideas
    • Tumor adrenocrotical
    • Hiperplasia de células C
    • Hipoparatiroidismo, hiperparatiroidismo
    • Cáncer medular de tiroides
    • Neoplasia endocrina múltiple tipo 2 (MEN 2)
    • Feocromocitoma
    • Hiperaldosteronismo secundario
    • Déficit de hormona de crecimiento (GH)
    • Ginecomastia
    • Síndrome de Turner
Bibliografía

NOTA: Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

Los enlaces dirigidos a páginas web pueden no estar disponibles por causas ajenas a nuestra voluntad, por lo que pedimos disculpas y agradeceremos que nos informe de estas anomalías para poder subsanarlas.

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